Cómo el Travelers Championship superó la agitación y se convirtió en un elemento básico del PGA Tour

CROMWELL, Connecticut. – ¿Cómo se convirtió el Small Town Travelers Championship en uno de los torneos insignia del PGA Tour, a pesar de ser justo después del US Open?

Todo comenzó con una carrera de tortugas.

En 1951, la Cámara de Comercio Junior de Greater Hartford (Jaycees) estaba buscando una forma de recaudar dinero. Así que organizó un “Derby de tortugas” en el estadio Bulkeley de Hartford. La idea nació de una exitosa recaudación de fondos para los Jaycees en Evansville, Indiana. En Hartford, sin embargo, las cosas no resultaron igual.

Las tortugas de carreras se perdieron en su expedición a Luisiana y los Jaycees tuvieron que sumergirse en un estanque local para encontrar criaturas de reemplazo. A pesar de los últimos esfuerzos para salvar la recaudación de fondos, no ha recaudado suficientes fondos. Entonces, el siguiente intento de los Jaycees fue escribir una carta a la PGA of America solicitando organizar un torneo de golf.

He aquí que, un año después, nació el Insurance City Open el 29 de agosto en el Wethersfield Country Club. Ted Kroll ganó y se llevó a casa $2,400 en una bolsa de $15,000. La asistencia total fue de 20.000 personas.

Detrás de una gran cantidad de patrocinadores corporativos y el apoyo del gobierno local, el torneo se lleva a cabo todos los años durante 70 años, acumulando una historia única, recaudando millones para obras de caridad y convirtiéndose en un fin de semana emblemático en el estado y en el calendario del Tour.

“Recuerdo a Rory [McIlroy] Hablando de eso, cuando vino a jugar o por primera vez, dijo: ‘Hombre, estos fanáticos están tan agradecidos, y tan interesados, y tan agradecidos, y tan adorables, y aparecen a las 6: 50 am Quiero decir, simplemente no tienes eso en todas partes'”, dijo a GolfChannel.com Nathan Grube, director del torneo del Travelers Championship desde 2005.

En 1967, el torneo pasó a llamarse Greater Hartford Open, su apodo más conocido, ya que los organizadores del torneo querían expandir sus patrocinadores más allá de las compañías de seguros de Hartford.

La leyenda del entretenimiento Sammy Davis Jr. adjuntó su nombre al torneo de 1973 a 1988, atrayendo a una gran cantidad de celebridades, como Michael Jordan, Sandy Koufax, Lawrence Taylor, Wayne Gretzky y el presidente Gerald R. Ford, para el pro-am. También atrajo una vez a la multitud más grande de cualquier evento del Tour, aunque ahora es el segundo cada año después del WM Phoenix Open.

“Es realmente genial para la ciudad de Hartford, parece que todos en toda la ciudad están aquí en [hole] 18 años y es una experiencia increíble”, dijo el campeón de 2021 Harris English.

En 1984, a medida que el evento seguía creciendo en importancia, se trasladó a su ubicación actual de TPC River Highlands (entonces llamada TPC de Connecticut) en Cromwell, una ciudad que actualmente tiene una población de aproximadamente 14 000 habitantes y se extiende por solo 13 millas cuadradas. El nuevo sitio vino con mayor espacio de estacionamiento, palcos corporativos y un curso Tour más adecuado.

Canon se convirtió en el principal patrocinador del torneo en 1985. Pero en 2002, la empresa anunció que ponía fin al evento debido a un “cambio de estrategia”.

De repente, después de 50 años seguidos, el futuro del torneo estaba en peligro, luchando por encontrar un nuevo patrocinador.

“Estamos corriendo contrarreloj, y si no estamos en una situación mucho mejor en tres semanas, creo que vamos a tener que decirle a la gente que estamos fuera del Tour en 2003”, dijo Roger Gelfenbien, quien fue presidente . del grupo asesor del patrocinador principal del torneo, dijo al Hartford Courant en octubre de 2002.

Dado que es poco probable que un patrocinador principal llegue a tiempo para el evento de 2003, la junta pasó a un “plan puente”, que consistía en recaudar suficiente dinero antes del 18 de noviembre para permanecer en el calendario del Tour. En solo un mes, el evento se salvó con $3,75 millones en contribuciones de 32 benefactores, y el torneo se llevó a cabo en 2003 sin un patrocinador principal.

Buick se hizo cargo en 2004, pero solo por tres años. Grube no había cumplido ni un año como gerente cuando Buick retiró su patrocinio. Después de la edición de 2006, hubo cinco meses en los que el torneo dejó de existir y el equipo del evento reflexionó sobre cuál podría ser su nueva iteración.

“No era un momento de decir, ‘Hombre, ¿qué va a pasar?’ Literalmente comenzamos a hablar sobre el Champions Tour, comenzamos a hablar sobre el LPGA Tour, porque no teníamos más fechas en el calendario del PGA Tour para 2007”, dijo Grube.

Luego, en abril de 2006, 84 Lumber disolvió su contrato con el Pennsylvania Classic y, de repente, hubo una vacante en el calendario del Tour.

“El PGA Tour y nuestro equipo se han unido y [Travelers] dijo: ‘¿Sabes qué? Queremos recuperar esto ahora que hay una fecha”, dijo Grube. “Y luego, en abril de 2006, concluir el contrato con los viajeros. (Vicepresidente Ejecutivo de Viajeros) Andy Bessette lideró este contrato del lado de los viajeros. Y luego anunciamos en abril, como, ‘Oye, escucha, Buick no es el último año del PGA Tour en Connecticut'”.

Aunque el torneo estaba de vuelta en el Tour, había una advertencia: su nueva fecha seguiría al US Open.

Tratando de dibujar el campo lo más fuerte posible, Grube seguía escuchando lo mismo de los jugadores: la semana después del US Open será “difícil”.

Entonces, en respuesta, Grube y Bessette comenzaron a hacer una pregunta a los jugadores: “¿Por qué?”

“Todas estas razones que seguimos escuchando, Andy y yo pensamos: ‘De hecho, creo que podemos hacer algo al respecto'”, dijo Grube. “Entonces comenzamos, quiero decir, no era una sola cosa, eran 50 pequeñas cosas. Pero una de las grandes cosas con las que comenzamos es que la gente siempre dice: ‘Oye, la semana después de la [U.S.] Abre, los chicos están cansados. Así que hagamos que sea lo más fácil posible llegar aquí”.

Lo primero que hicieron fue ofrecer un vuelo chárter gratuito y sin escalas desde un aeropuerto privado cercano a la sede del US Open para sus jugadores, caddies y sus familias. Cuando todos aterrizan en Connecticut, sus autos de cortesía están listos y todos los niños que los siguen son recibidos con cajas de regalo.


Tiempos de salida completos del Campeonato de viajeros


Sin embargo, eso no es todo. En cuanto a estas 50 pequeñas cosas, eso incluye renovar los programas de guardería, mejorar el menú de comida de los jugadores, comenzar el día de reconocimiento del caddie o algo tan pequeño como arreglar el teléfono roto de un jugador o reemplazar un iPad para el hijo de un jugador que está llorando porque perdido el suyo. .

“Je pense que c’est la preuve que si vous organisez un très bon tournoi et que vous vous en souciez profondément, vous pouvez attirer les meilleurs joueurs du monde”, a déclaré Patrick Cantlay, “même s’il y a des obstacles sur el camino.”

Otra parte clave de tener un campo fuerte año tras año es desarrollar relaciones con jugadores jóvenes a través de descansos, incluido Cantlay en 2011. Ese año en TPC River Highlands, Cantlay, de 19 años, disparó 60 en la ronda 2, la ronda más baja de la historia. por un aficionado.

“Dar exenciones a Patrick Cantlay cuando es estudiante de primer año en UCLA”, dijo Grube, “y Justin Thomas es estudiante de segundo año en la Universidad de Alabama, Webb Simpson, Rickie Fowler, y realmente, realmente tratando de hacer nuestra investigación y tipo de tarea sobre quién es la próxima generación y construir relaciones con la próxima generación de chicos”.

Setenta años después de la fallida Turtle Race que condujo a Connecticut y al Tour, algunas de las jóvenes estrellas del golf, como Chris Gotterup, Cole Hammer, Benjamin James y Michael Thorbjornsen, harán el viaje a la zona rural de Connecticut y completarán un campo que cuenta con cuatro de los cinco mejores jugadores del mundo, incluidos Thomas y Cantlay. Todos competirán por una parte de una bolsa que es $7 millones más que en 1952.

Con lo logrado y superado por el torneo, el objetivo es seguir repitiendo su ciclo mientras evoluciona continuamente. Sin embargo, la misión del torneo ha sido y será siempre la misma.

“Si retrocedes en el tiempo y hablas con las personas que comenzaron (el Insurance City Open), apuesto a que tenían la misma pasión que nosotros”, dijo Grube. “Se trata de cómo retribuimos a nuestra comunidad. ¿Cómo generamos un impacto?”

Y esa fue la fórmula mágica.

“El torneo es un gran logro”, dijo Cantlay. “Creo que están recibiendo un gran lanzamiento en una semana difícil en el calendario. La semana posterior al US Open probablemente no sea una semana en la que esperarías que jugaran muchos de los mejores jugadores. Han hecho un gran trabajo con el torneo, con la comunidad que lo apoya y con los viajeros, están haciendo un trabajo increíble esta semana, definitivamente es uno de los mejores torneos del año.

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