Cómo Mike Whan está cambiando el golf estadounidense

El US Open regresa esta semana al Country Club en Brookline, Mass., uno de los cinco clubes fundadores de la Asociación de Golf de los Estados Unidos. Este será el cuarto US Open del club. El primero, en 1913, cuando ganó un aficionado de 20 años, aún vive en la historia del deporte.

El club también ha sido sede de varios torneos amateur de Estados Unidos y de mujeres amateur de Estados Unidos y una Copa Ryder. Fundado en el siglo XIX, tiene profundas tradiciones.

Pero esta vez, la Asociación de Golf de Estados Unidos, que elige palos y organiza el US Open y otros 13 campeonatos nacionales cada año, tiene un nuevo director ejecutivo que se ha ganado la reputación de ser todo lo contrario a un tradicionalista. El ejecutivo, Mike Whan, es un creador de cambios, en la jerga del mundo del marketing corporativo al que llegó.

Durante 11 años antes de unirse a la USGA el año pasado, Whan se desempeñó como comisionado de la LPGA, transformándola de una entidad estadounidense en dificultades en una gira mundial próspera con más eventos y más premios en metálico.

“Reconstruyó el Tour, luego reinventó su futuro, trayendo nuevos eventos, nuevos patrocinadores y una nueva propuesta de valor en torno a la diversidad y la inclusión a la LPGA”, dijo Vicki Goetze-Ackerman, presidenta de jugadores en el LPGA Tour, cuando Whan renunció. “Tiene esta rara habilidad de emocionar a la gente de todas las edades y procedencias y conseguir que se unan a su visión”.

Si bien la USGA atrae críticas como cualquier organismo rector, ha creado un evento extremadamente lucrativo en el US Open, cuyos ingresos financian la mayoría de los otros campeonatos e iniciativas de la organización en torno a la conservación del césped y el agua.

En comparación con el PGA Tour, la USGA es aún mejor. El PGA Tour, cuyos privilegios de juego han sido durante mucho tiempo el objetivo de los golfistas profesionales, se está defendiendo de un ataque a su estatus por parte de la nueva serie LIV Golf Invitational respaldada por Arabia Saudita, que ha atraído a muchos jugadores.

Agregue un factor adicional: el interés en el golf entre los jugadores recreativos todavía está en su apogeo después de la pandemia. Si no está roto, como dice el refrán, ¿qué debería arreglar Whan?

“El cambio está en camino”, dijo Whan en una entrevista en Merion Golf Club en Pensilvania. “Un Mike Whan de 35 años lo habría cambiado todo. Mike Whan, de 57 años, dice: “¿Dónde necesito?” No soy necesario para la configuración del campeonato. Era la especialidad de Mike Davis.

Davis fue el predecesor de Whan, un veterano de la USGA de 31 años que se desempeñó como director ejecutivo y luego como gerente general. Presionó para cambiar los diseños de los campos y probó cosas nuevas como diferentes alturas de campos públicos y desafiantes, incluidos Erin Hills en Wisconsin y Chambers Bay en Washington, una oportunidad de albergar un US Open.

Davis ha sido acreditado por probar diferentes enfoques en torno a los campeonatos, algunos más exitosos que otros, pero también por invertir en algunos de los proyectos de investigación menos públicos financiados por la USGA. Pero Davis también fue criticado por la forma en que organizó las clases (demasiado duras) y por la forma en que la asociación reguló el equipo (no lo suficientemente estricto).

“Su trabajo número uno debería ser controlar el equipo”, dijo el veterano comentarista de golf Alex Miceli, refiriéndose al debate sobre qué tan lejos puede golpear una pelota un profesional. “La USGA hizo un trabajo horrible con esto. Es como si la Reserva Federal dijera: ‘La inflación va a ser transitoria, la inflación va a ser transitoria, la inflación va a ser transitoria. Bueno, ese no es el caso”.

Whan dijo en la entrevista que no tenía interés en participar en el debate sobre la configuración del curso. Este es el dominio de John Bodenhamer, el director del campeonato de la asociación.

“Cuando entré en una reunión de preparación, le dije a John: ‘No me necesitan aquí y podría ser un prejuicio'”, dijo Whan. “El único consejo que di es que una vez que tengas un plan o una estrategia, no la cambies. No dejes que los puntajes o los medios lo cambien. Los atletas no quieren eso. Lo sé como comisionado de la LPGA.

Pourtant, lorsque Whan est arrivé à bord après l’US Open de l’année dernière, plusieurs cadres supérieurs de l’USGA sont partis, le directeur commercial partant le premier jour de Whan en charge et le directeur de la marque partant environ un mois más tarde.

Entonces, Whan hizo algo que ningún ejecutivo de la asociación ha hecho: trajo un patrocinador principal para uno de los campeonatos insignia de la organización. El US Women’s Open, que data de 1946, es ahora el US Women’s Open presentado por ProMedica. La asociación con la compañía de atención médica casi duplicó la bolsa a $10 millones. Cuando la golfista australiana Minjee Lee ganó el campeonato este mes, se llevó a casa un cheque récord de $1.8 millones por el primer lugar.

Whan dijo en la entrevista que está enfocado en mejorar las cosas importantes que hace la asociación y que nadie ve.

“En los aviones, me preguntaron: ‘¿Qué está haciendo la USGA?’ dijo, sacando una tarjeta con “USGA” escrito en el costado. “Vine con Unify, Showcase, Govern y Advance”.

Y para él, lo último es prioritario. “‘Advance’ era el grande que faltaba”, dijo. “No queremos mantener; nos quedamos con el croquet y no es bueno.

Las principales áreas de inversión son estrategias para reducir el consumo de agua y desarrollar golfistas jóvenes como lo están haciendo otros países.

Si bien Whan dijo que no desea jugar con el US Open, tampoco está dispuesto a pasar por alto el torneo que genera alrededor del 75% de los ingresos de la organización.

“La clave es no darlo por sentado”, dijo, haciendo una comparación con los bolos profesionales, que dominaban el tiempo de televisión los fines de semana cuando era niño, pero que ha disminuido significativamente. “Si damos eso por sentado, no hay razón por la que no podamos terminar como en los bolos”.

Repitió una historia contada a menudo sobre Jason Gore, un ex jugador del PGA Tour que es el director principal de relaciones con los jugadores en la USGA. Donde los jugadores ganan su negocio en el US Open, le dijo Gore.

Mientras que el lado masculino está lleno de pruebas severas para la próxima década, que incluyen Oakmont, Shinnecock Hills, Pebble Beach y Merion, Whan se ha esforzado por tener sedes igualmente prestigiosas para el US Women’s Open, con Riviera, Merion, Pinehurst y Pebble. . Playa en la lista.

La protección de estos sitios estuvo acompañada de inversiones de la USGA. En Pinehurst, la asociación está construyendo una segunda sede. En Pebble Beach, está construyendo un pabellón de jugadores permanente, que el campo puede usar para otros eventos. Desde una perspectiva a largo plazo, la organización ha realizado importantes mejoras en un sitio de alojamiento; en el pasado, ha construido y desmantelado estructuras.

Estas iniciativas tienen como objetivo facilitar el regreso del US Open, una gran empresa logística que paraliza los campos durante meses, año tras año. Pero también se trata de tener lugares que alberguen otros eventos y trabajar hacia su objetivo de promover otras iniciativas.

“No necesito socios del US Open”, dijo Whan. “Necesito socios para hacer crecer el juego. Queremos asegurarnos de que estas catedrales del golf acepten la responsabilidad de albergar no solo los eventos más grandes y económicamente más lucrativos.

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