Cómo un futbolista del Tottenham Hotspur salvó la vida de mi padrastro

Es probable que inmigrantes israelíes del Reino Unido se presenten el sábado por la noche para ver al club de fútbol inglés Tottenham Hotspur jugar un partido de exhibición de pretemporada contra AS Roma en el estadio Sammy Ofer en Haifa, en el norte de Haifa, Israel.

El club del norte de Londres ha estado asociado durante mucho tiempo con sus seguidores judíos, como lo detalla el Jewish Chronicle, hasta el punto de que sus fanáticos, tanto judíos como no judíos, finalmente adoptaron el epíteto insultante Yid lanzado por sus rivales, y se hizo conocido como “los Yids” y “el ejército Yid”.

Pero para nuestra familia, Tottenham tiene un significado especial. Uno de sus jugadores le salvó la vida a mi padrastro.

Ralph Freeman (entonces Rolf Friedland) nació en Berlín en 1920 y fue un ferviente futbolista y aficionado desde temprana edad.

A fines de la década de 1930, varado y solo, buscó desesperadamente salir de Alemania.

Su hermano menor había sido enviado a los Estados Unidos en 1936 con una organización de socorro.

Sus padres habían obtenido visas y se habían ido a Inglaterra, presumiblemente para intentar, sin éxito, que siguieran a Rolf.

El Kindertransport, el esfuerzo de rescate para sacar a los niños menores de 17 años del territorio controlado por los nazis a Gran Bretaña, aún no había comenzado y, de todos modos, Rolf habría sido demasiado mayor para calificar.

El 4 de mayo de 1938, justo antes de cumplir 18 años, fue a ver a Inglaterra vencer a Alemania por 6-3 en Berlín.

El partido, al que asistieron Hermann Goering, Rudolf Hess y Joseph Goebbels, se recuerda menos por la victoria de Inglaterra que por ver a la selección inglesa haciendo el saludo nazi antes del comienzo del partido.

Horas antes del inicio, el secretario de la Asociación de Fútbol y más tarde presidente de la FIFA, Stanley Rous, le dijo al conjunto inglés que deberían hacer el saludo nazi como muestra de respeto por los anfitriones alemanes.

Los jugadores estaban furiosos y Nevile Henderson, el embajador de Gran Bretaña en Berlín, tuvo que intervenir y explicar que el saludo era un gesto ceremonial y no un respaldo al régimen nazi.

El Capitán Eddie Hapgood, quien supuestamente comparó a Hitler con su ex novia, diciendo que tenía un bigote más tupido, dijo que podrían “pegar el saludo nazi en un lugar donde el sol no brilla”.

Al final del partido, Rolf Friedland se quedó hasta que los jugadores de Inglaterra salieron del estadio y se acercó al lateral izquierdo de Inglaterra, Bert Sproston, implorándole una invitación a Inglaterra.

Sproston, entonces jugador del Tottenham Hotspur, no era fanático de los alemanes y dijo (con acento inglés del noroeste): “Solo soy un niño que trabaja en Leeds. No sé de política y esas cosas. Todo lo que sé es fútbol. Pero por lo que veo, tu amigo de Itler es un pequeño imbécil (tonto).

A su regreso a casa, Sproston, con la ayuda de Tottenham, acudió de inmediato a la Asociación de Fútbol para pedir permiso para invitar a Rolf a Inglaterra para un partido entre Inglaterra y el resto del mundo en Highbury, en el norte de Londres, el 26 de octubre de este año. .

La visa británica que permitió a Rolf Friedland visitar Inglaterra durante dos semanas en 1938. (Cortesía)

Se autorizaron y proporcionaron los documentos necesarios, y el 22 de octubre de 1938, Friedland salió de Alemania y llegó al puerto de Harwich, en la costa este de Inglaterra, cuatro días después.

Por invitación del Tottenham, el desconcertado joven pasó sus primeras tres noches en el vestuario del club en White Hart Lane.

Su siguiente desafío fue extender su visa por dos semanas más allá de la fecha límite inminente del 9 de noviembre, lo que lo habría condenado a regresar a Alemania. Viajó a Woburn House, justo al lado de Euston Road, a una oficina establecida para ayudar a los refugiados. Allí logró que su visa se extendiera hasta fin de año, y luego más tiempo, después de conseguir un trabajo en el mercado de jardinería en una propiedad familiar en Hertfordshire.

Una nueva vida

En junio de 1941, Rolf se unió al Royal Pioneer Corps británico, que aceptaba reclutas de naciones enemigas, incluidos muchos judíos austríacos y alemanes.

En 1943 cambió su nombre por el más inglés Ralph Freeman, para que no fuera tan fácil identificarlo como judío si lo capturaban como prisionero de guerra.

Ralph Freeman, fotografiado en 2005. (Cortesía)

En junio de 1943, mientras estaba en una playa galesa cerca de su base, Ralph salvó la vida de un niño que se estaba ahogando y luego recibió un Testimonio Honorario de la Royal Humane Society, firmado por el duque de Gloucester.

Compartió un cuartel con el difunto magnate editorial checo Robert Maxwell, entonces conocido como Ján Hoch, a quien despreciaba.

Más tarde fue herido en la Batalla de Falaise Gap en Francia en 1944.

Como era de esperar, mi suegro se convirtió en seguidor del Tottenham de por vida y se mantuvo en contacto con los Sproston durante muchos años. Bert Sproston murió en 2002.

La abuela de Ralph pereció en Theresienstadt, un campamento del gueto en Checoslovaquia. Uno de sus tíos viajaba a bordo del malogrado SS St Louis, que partió de Alemania en mayo de 1939 rumbo a Cuba, desde donde los 900 pasajeros esperaban llegar a Estados Unidos. Pero La Habana se negó a dejarlos atracar, al igual que Estados Unidos cuando el barco intentó anclar frente a Florida. El barco debía regresar a Europa y el tío fue uno de los 254 pasajeros muertos cuando los nazis extendieron su red por Europa Occidental.

Gracias al singular acto de humanidad de Sproston, Ralph se salvó. Luego se casó con Eva Gusdorf, ella misma berlinesa, que había perdido a ambos padres a manos de los nazis. La pareja tuvo un hijo, mi esposo, quien emigró a Israel en 1974 y ahora tiene cinco hijos y seis nietos, todos viviendo en Jerusalén y sus alrededores.

Ralph y Eva, quienes comenzaron un negocio exitoso en Londres y crearon un fideicomiso para ayudar a niños con necesidades especiales, emigraron a Israel en 2005. Ralph murió a los 89 años en 2010, seguido por Eva, a los 95 años en 2013.

Siete miembros de nuestra familia con sede en Israel estarán en Sammy Ofer el sábado. Porque, en nuestra casa, la pasión de Ralph por el fútbol británico tiene una dimensión permanente y muy personal.