Dos años de existencia: comienza la burbuja NBA para los Portland Trail Blazers

Lo creas o no, los Portland Trail Blazers jugaban baloncesto hace dos años hoy.

No, no fue la Liga de Verano de la NBA o alguna expedición sin sentido. Portland estaba jugando baloncesto serio y de alto nivel con implicaciones de playoffs. El baloncesto que hizo que Damian Lillard actuara como poseído.

El 31 de julio de 2020, los Blazers jugaron su primer partido de la extraña NBA Bubble en Orlando, Florida. Fue una victoria en tiempo extra muy entretenida por 140-135 sobre los Memphis Grizzlies.

El reinicio de la NBA 2019-20 en Orlando fue la respuesta de la liga a la pandemia de COVID-19, cuatro meses después de que se detuviera la temporada en marzo y en un momento en que no existía una vacuna. Pero como dice el viejo refrán, el show debe continuar y todos aman el dinero. Así nació la burbuja, estacionada en Walt Disney World.

Comenzando a fines de julio y terminando con un campeonato de Los Angeles Lakers en octubre, Bubble sigue siendo una de las atmósferas de baloncesto más extrañas de la historia. No se permitía la entrada de fanáticos en vivo, por lo que se mostraban en enormes pantallas de video. El ruido de la multitud llegaba a través de los altavoces del estadio. Y los jugadores no podían salir del campus ni tener contacto físico con personas del mundo exterior, incluso si solo estaban recogiendo sus Uber Eats.

La burbuja permitió la entrada a 22 equipos, que constaban de 16 equipos en posición de playoffs y seis equipos adicionales que estaban seis juegos o menos por detrás del octavo sembrado de su conferencia. El porcentaje de tiro de todos y de su madre se disparó porque no estaban en contra de las percepciones de profundidad en arenas masivas y multitudes ruidosas. Junto con los muchos cambios, la NBA introdujo por primera vez un emocionante formato de entrada antes de los playoffs.

Después de meses de estar privados de cualquier contenido deportivo en vivo, las festividades fueron emocionantes de ver, al menos para este escritor.

Los Blazers llegaron a Orlando con marca de 29-37 – 3 12 juegos detrás de Memphis en el octavo sembrado, y múltiples escenarios. El debut de Bubble vio el regreso de los hombres grandes de los Blazers, Jusuf Nurkic y Zach Collins, quienes no habían jugado un partido de la NBA en 16 meses y ocho meses respectivamente. La NBA apaciguó a equipos como Portland al margen de los playoffs al programar un posible torneo de playoffs entre el octavo y noveno sembrado en cada conferencia. Y Lillard, quien dijo que solo iría a Orlando si Portland tuviera la oportunidad de llegar a los playoffs, estaba decidido a llevar a Portland allí por séptima temporada consecutiva.

Con los Blazers tan lejos de Memphis, creó un margen de error extremadamente pequeño y una intensidad única para cada uno de los ocho “juegos de cabeza de serie” de Portland. Todo comenzó con ese primer partido contra Memphis el 31 de julio.

El ex Blazer CJ McCollum lideró a Portland con 33 puntos. Lillard, en solo un adelanto de locas actuaciones por venir, anotó 29. Y Gary Trent Jr. llamó la atención con cuatro triples y 17 puntos desde el banquillo, iniciando una de las mejores rachas de tiros de su joven carrera.

El título de “héroe del juego” puede tener que ir a Carmelo Anthony, quien comenzó con 21 puntos desde el banquillo. Melo, en uno de sus momentos más brillantes como Blazer, anotó dos triples cruciales en los últimos 90 segundos del tiempo reglamentario para asegurar que Portland viera la prórroga.

Los Blazers terminaron 11-0 en tiempo extra y aguantaron una remontada de los Grizzlies para sobrevivir con una victoria.

Portland continuaría hasta terminar los juegos de cabeza de serie con un récord de 6-2, y muchos de ellos se jugaron de manera similar y emocionante. Lillard fue nombrado Bubble MVP por decisión unánime, promediando 37,6 puntos y 9,6 asistencias en los ocho juegos de cabeza de serie.

Portland ha ganado sus últimos tres juegos obligatorios por un margen combinado de siete puntos y Lillard registró 154 puntos impresionantes solo en esos juegos. Fue lo suficientemente bueno para clasificar a los Blazers para el torneo Play-In como el octavo sembrado, preparando una revancha con los jóvenes Grizzlies y la estrella novata Ja Morant.

Morant y los Grizzlies son contendientes hoy, pero en ese entonces Portland envió a las armas jóvenes con 126-122, completando la misión de playoffs de Lillard.

En última instancia, la racha vertiginosa de Portland en la burbuja terminó de forma decepcionante en la primera ronda de los playoffs. Los Blazers cayeron ante los Lakers, los futuros campeones, en cinco partidos.

Pero Bubble Basketball siempre ha brindado a los fanáticos de los Blazers juegos emocionantes y grandes actuaciones de todos los tiempos de Damian Lillard.

Dos años después, el evento sirve como una interesante cápsula del tiempo de las primeras etapas de la pandemia de COVID-19.

Aficionados, ¿qué recuerdan de la carrera de Portland a Orlando? ¡Cuéntanos en los comentarios a continuación!