ENTREVISTA: Ha sido toda una semana para Denny Hamlin

Denny Hamlin entrevista a este escritor en vísperas de la temporada 2022 de la NASCAR Cup Series. “Mi vida es un caos. Solo miro mi horario diario y todas las cosas que tengo que hacer, y sé que una gran historia con mucha gente en el último año ha sido: ‘Bueno, ¿cómo estás? ¿ser propietario versus hacer su trabajo como conductor?’ Sabes, todo esto me hizo concentrarme aún más.

Fiel a sus palabras, julio fue salvaje y caótico para Hamlin. De hecho, el M&M’s Fan Appreciation 400 del fin de semana pasado en Pocono Raceway fue un asunto salvaje en muchos niveles para el piloto No. 11 FedEx Toyota de Joe Gibbs Racing, ya que se vio envuelto en un incidente de carrera con su constante rival Ross Chastain. Si eso no fuera suficiente, poco después de pasar por debajo de la línea de meta en Pocono con lo que supuestamente fue su victoria número 49 en la Copa, llegó la noticia de NASCAR de que Hamlin fue descalificado por tener unos 2 pedazos de cinta adhesiva de 2 pulgadas de ancho, 5 ½ pulgadas de largo y 0,012 pulgadas de espesor en el carenado inferior de su auto de carreras.

Considere el reciente anuncio de que el equipo 23XI Racing de Hamlin ha contratado al sensacional joven piloto Tyler Reddick para la temporada de la Copa 2024 y es fácil ver que el veterano piloto de NASCAR de 18 años ha sido un hombre en el medio de casi todo.

P: Recientemente, habló sobre un partido encendido bajo el equipo 23XI Racing. ¿Es así como te sientes?

DENNY HAMLIN: Sí. Realmente siento que estos muchachos están comenzando a correr bien y ser consistentes, eso es todo lo que esperaba desde el principio. Quería que mostráramos cierta capacidad de mejora y creo que lo están haciendo. Bubba y Kurt avanzaron. Esa es la desventaja que siento que ha tenido este equipo (en el pasado): cuando la adversidad los golpea, no siempre se han recuperado bien. Pero en las últimas semanas, el equipo se dio cuenta de esto y este ha sido su modus operandi.

P: Mencionaste que crees que Toyota todavía tiene trabajo por hacer en lo que respecta a las carreras de pista corta y carretera. ¿Real?

DH: Sí, es un lugar que los Toyota realmente necesitaban mejorar y creo que el desempeño que tuvimos en New Hampshire fue realmente bueno para nuestros equipos porque es una pista que asimilamos en cierto modo en Phoenix, donde vamos a competir por un campeonato. Tenemos que correr bien en este tipo de pistas. Diría que estuvimos años luz mejor en New Hampshire que en Phoenix, que es otra pista de una milla, así que sí, en general creo que estamos bastante bien; que estamos empezando a mejorar en las pistas cortas. Ahora los autódromos siguen siendo un signo de interrogación. Necesitamos mejorar en esto, pero en términos generales parece que los Toyota en general están comenzando a alcanzar su ritmo.

P: Justo después de verte hacer clic en las últimas vueltas para ganar Pocono, llevé a mi hija a la playa para hacer surf. Cuando llegamos a casa, descubrí que te habían quitado la victoria en la carrera. Han pasado casi 60 años desde que NASCAR hizo esto…

DH: Realmente están tratando de poner un pie en este auto nuevo y asegurarse de que no toquemos áreas que no deberíamos tocar. Es en gran parte por todo esto. Están tratando de ayudarnos a ayudarnos a nosotros mismos y no gastar dinero ridículo en estos autos para el desarrollo. De esta manera podemos convertirlo en un negocio viable. Lo que pasó fue solo una confusión con nuestro equipo. Cuando colocaron la película sobre el auto, mi jefe de equipo en particular dijo: ‘Uh, ¿qué es eso? Ni siquiera había visto esto antes. Así que fue un shock para nosotros, seguro. Creo que, en términos generales, si hubiera sido un año diferente a este año con este auto nuevo, ni siquiera habrías oído hablar de él. Habría sido tan pequeño que NASCAR habría dicho: “No traigas eso de vuelta”. Así ha sido siempre.

Unos pocos trozos de cinta borraron la victoria de Pocono el pasado fin de semana. Fotos de automovilismo

P: ¿Así que NASCAR usó la ofensiva para dar ejemplo a todos?

DH: Sí.

P: Usted y Ross Chastain regresaron a Pocono con 18 vueltas para el final. ¿Serás capaz de dejar todo esto atrás?

DH: (Pausa). Quiero decir, ya veremos. Odio dar una respuesta definitiva allí. Obviamente, sé que realmente siento que me han hecho daño muchas veces con él. Es cierto que este en Pocono fue una especie de incidente de carrera en el que simplemente no le di espacio. No me tropecé con él, simplemente no lo dejé ir a donde ir. (risa). Lo dejo sin opciones. No sé… A partir de ahora, tocaremos las cosas de oído. No importa quién es o qué es, para mí es lo principal, ¿sabes? Estoy un poco molesto porque perdimos el título de la temporada regular el año pasado ante Kyle Larson porque Chase Briscoe nos noqueó en la carrera de ruta de Indy. Luego, Alex Bowman nos llevó a Martinsville con cinco vueltas para el final cuando deberíamos haber ganado esa carrera. Este resultado podría habernos llevado a la Final 4. Había mucha emoción al respecto que alimentó mi frustración. Todas esas cosas crudas acaban de agregarse.

P: Estás octavo en los puntos de la NASCAR Cup Series y estás en terreno firme en lo que respecta a los playoffs. ¿Cómo te sientes acerca de tu lugar a medida que avanzamos en agosto?

DH: Me siento bastante bien. Quiero decir, obviamente, fue un gran cambio de puntos en los playoffs para nosotros donde, en lugar de obtener cinco puntos, le dimos eso a un contendiente y eso no nos gustó en absoluto. Pero sí, estamos corriendo fuerte y mi equipo de boxes realmente está comenzando a acelerar su ritmo, así que realmente me gusta dónde estoy.

P: ¿Y Tyler Reddick viajará en un auto 23XI Racing en 2024?

DH: Sí, estamos súper emocionados y encantados con Tyler. Hay pilotos de franquicias que vuelven cada dos décadas y este es uno de ellos. Tengo mucha, mucha confianza en eso. Si le preguntas a sus compañeros, y puedes preguntarle a Kyle Larson, y puedes preguntarle a cualquiera que corra contra él y dirán: “Hombre, es realmente, realmente, realmente bueno”. Sé que he recibido un mensaje de texto de muchos otros propietarios de automóviles diferentes que dicen: ‘¡Diablos, realmente tomaste uno con ese tipo!’ Estoy muy feliz. Y no solo estoy feliz de haberlo tenido, también estoy feliz de que nos haya elegido en 23XI Racing. Realmente me da mucha confianza que él tenga en nuestro futuro y hacia dónde vamos.

Quiero decir, estamos en un proceso de construcción. Dije que nos llevaría cinco años competir por un campeonato y actualmente estamos en el año 1.5. Estamos en camino de superar esa fecha límite, así que creo que solo tenemos que mantener el caballo en el buen camino. Realmente creo que vamos a ser un equipo ganador de varias carreras y un contendiente al campeonato cada año en un futuro muy cercano.

Todavía queda una temporada y media antes de que Tyler Reddick corra con los colores del 23XI, pero Hamlin confía en que valdrá la pena. Fotos de automovilismo

P: ¿Y Kurt Busch hace todo lo que quieres que haga?

DH: Él es. Quiero decir, Kurt era una estrella de rock para nosotros. Ha sido muy bueno haciendo todo lo que le pedimos que hiciera y, obviamente, solo estamos tratando de mantenerlo saludable en este momento. Tuvo baches y baches aquí al comienzo de la temporada, lo que agravó algunos de esos problemas. Nuestro objetivo número uno es intentar que sea lo más saludable posible. Queremos que esté sano porque es el ancla que mantiene unido a este equipo.

P: ¿Cómo imaginas la carrera en ruta en The Brickyard este fin de semana?

DH: Creo que tenemos que fijarnos objetivos modestos con los autódromos de este año. Sonoma fue un desastre, por decir lo menos. Todos lo hicimos muy mal allí. En Road America, todos hemos dado un paso adelante. Pensé que teníamos dos o tres autos que eran lo suficientemente buenos para estar entre los 15 primeros. Un par de ellos estaban al borde de los 10 primeros. Ahora tenemos que mover esa barra un poco más abajo y decir: ‘Está bien, ahora puede tener dos o tres autos entre los 10 primeros. ‘Se necesita un proceso para volverse bueno en todas estas pistas. Cuando queremos salir y ganar, y es el objetivo cuando descargas, tienes que ser honesto contigo mismo y decirte a ti mismo ‘si estás entre los 10 primeros significa que has progresado’.