¿Firmará LeBron James una extensión de contrato con los Lakers?

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A pesar de toda la tinta que se ha derramado sobre la solicitud de intercambio de Kevin Durant y los desafíos que se avecinan para los Brooklyn Nets, LeBron James y Los Angeles Lakers han visto cosas peores. No hay honor en comparar desastres, pero es un ejercicio útil dado que James pronto tendrá que enfrentar su ‘decisión’ final: firmar o no una extensión de contrato.

James y Durant se perdieron más de 25 partidos por lesiones la temporada pasada, pero los Nets se clasificaron para los playoffs y no sintieron la necesidad de despedir a su entrenador. Cuando se trata de coprotagonistas, Kyrie Irving y Russell Westbrook presentaron problemas irresolubles, a pesar de que Westbrook tiene el contrato más caro y, por lo tanto, tiene menos valor comercial.

Mientras tanto, Brooklyn tiene una lista más talentosa y mejores jugadores jóvenes, lo cual no es insignificante considerando que James, de 37 años, y Durant, de 33, están en las etapas ganadoras de sus carreras. A pesar del caos que rodea a sus piezas centrales, los Nets lograron agregar dos jugadores en Royce O’Neale y TJ Warren que tienen más probabilidades de contribuir a un impulso de playoffs de 2023 que cualquiera de los recién llegados económicos de los Lakers.

Dada esta evaluación de lado a lado, es divertido que Durant buscara presionar el botón de expulsión mientras que James se destacó por su ausencia del drama que acaparó los titulares. Además de su juerga anual en la Liga de Verano de Las Vegas, una aparición bien recibida en la Drew League y algunas reacciones violentas por sus comentarios sobre la detención de Brittney Griner en Rusia, James ha mantenido un perfil bajo esta temporada baja. Crucialmente, el cuatro veces MVP será elegible para firmar una extensión de contrato por dos años y $97 millones el 4 de agosto, pero aún tiene que insinuar sus intenciones.

Contra los Nets, Kevin Durant lleva la carga más pesada

Quizás el relativo silencio de James se puede explicar por la falta de amabilidad para decir. Desde que evadió las preguntas de extensión durante su entrevista de salida en abril, James ha visto a su archirrival Stephen Curry ganar un cuarto título y luego soportó un mes de rumores no consumados sobre un canje de Irving por Westbrook. Mientras los Lakers continúan peinando la liga en busca de un acuerdo con Westbrook y depositan sus esperanzas en una campaña de rebotes de Anthony Davis, los Crosstown Clippers se están preparando para reanudar la conversación por el título con Kawhi Leonard y Paul George con buena salud. Estos son tiempos difíciles para James, quien ha insistido en que ganar lo motiva, pero ahora encuentra a los Lakers atrapados sin el capital comercial necesario para una solución rápida.

James enfrentó una decisión de contrato por última vez en diciembre de 2020 y firmó una extensión porque no había mucho en qué pensar. Los Lakers acababan de ganar el título en la burbuja, James acababa de ser nombrado MVP de las Finales y Davis parecía ascender en su primera temporada en Los Ángeles. “Space Jam: A New Legacy” se dirigía a los cines, y el sueño de James de jugar en la NBA con su hijo adolescente, Bronny, aún estaba a varios años de distancia.

Mucho ha cambiado en las dos temporadas desde que, mientras James luchaba contra las persistentes lesiones, vio a su elenco de apoyo cambiar y coquetear con un posible regreso a los Cleveland Cavaliers. Si optaba por firmar un nuevo contrato con los Lakers que continuara hasta la temporada 2024-2025, sería una cuestión de comodidad económica y familiar. Los Ángeles es una base inigualable para sus inversiones fuera de la cancha en medios y entretenimiento, y podría quedarse en casa hasta que Bronny, ahora un estudiante de secundaria en ascenso, sea elegible para el draft de 2024.

En el campo, quedarse quieto sería mucho menos deseable. Incluso si los Lakers consiguieran a Irving, todavía estarían detrás de los principales contendientes en el Oeste por un margen considerable en profundidad y cohesión. Alternativamente, si Westbrook se queda, los Lakers considerarían la perspectiva de otra temporada perdida dada su mala adaptación con James y Davis. En este escenario, el contrato de Westbrook se rescindiría el próximo verano, pero el espacio salarial resultante ciertamente no sería suficiente para llenar todos los huecos en la lista de los Lakers.

Proceder sin una extensión de contrato tendría sus propias complicaciones. Claramente, la agencia libre de James en 2023 atraería una cobertura mediática completa, y cada giro de la temporada de los Lakers se analizaría por su impacto en su futuro. Esa dinámica podría resultar agotadora y distraída para una lista revisada guiada por un entrenador en jefe primerizo en Darvin Ham.

Considere también las lecciones de este verano, cuando cinco estrellas notables enfrentaron obstáculos e hicieron concesiones. Durant permanece en el limbo casi un mes después de hacer su solicitud de intercambio, ya que no ha surgido ningún pretendiente con ofertas fantásticas para volar Brooklyn. Irving, por su parte, recibió poco interés cuando solicitó fichajes y canjes en junio y tuvo que conformarse con elegir su opción de jugador.

James Harden se vio obligado a elegir entre maximizar su salario y maximizar sus oportunidades por el título, y terminó aceptando un recorte salarial de $ 15 millones para quedarse con los 76ers de Filadelfia. John Wall, quien fue cerrado por los Houston Rockets la temporada pasada, acordó una compra para poder firmar un modesto contrato de nivel medio con los Clippers. Westbrook, finalmente, se separó del agente Thad Foucher, quien emitió un comunicado a ESPN aconsejando a su antiguo cliente que se reconcilie con los Lakers en lugar de buscar un intercambio que podría conducir a una compra perjudicial para la reputación.

Adam Silver descontento con las demandas comerciales de los jugadores estrella de la NBA

Estas situaciones han dejado en claro que los equipos no dejarán piedra sin remover para apaciguar a los nombres más importantes del deporte para siempre. A medida que la era de “empoderamiento de los jugadores” de la NBA continúa a una velocidad vertiginosa, incluso los jugadores de primer nivel tienen que lidiar con su influencia menguante una vez que envejecen y sus contratos aumentan.

En teoría, todos los equipos quieren a James o Durant. En la práctica, ¿cuántos aspirantes a candidatos cambiarían media década de selecciones de draft o destriparían sus listas por el derecho a pagarles más de 40 millones de dólares al año? Algunos, claro, pero no todos. Y, si la situación actual de Durant es una indicación, tal vez no tanto como se podría suponer.

James ha sido un narrador meticuloso a lo largo de su carrera, creando la era eléctrica de los “Heatles”, el reconfortante regreso de Cleveland y la deslumbrante carrera de los Lakers. La próxima temporada contará con su búsqueda del récord de todos los tiempos de Kareem Abdul-Jabbar, pero incluso ese logro distintivo no lo acercará a su vara de medir definitiva: los seis anillos de Michael Jordan.

Quizás James aceptó eso, optando por aprovechar al máximo su última asociación con los Lakers, al estilo de Kobe Bryant. O tal vez pruebe suerte sacudiendo el tablero de ajedrez el próximo verano, imaginando un capítulo final más satisfactorio en otro lugar. De cualquier manera, llama la atención que un ícono cuyos juegos de poder han dado forma a la NBA durante mucho tiempo ahora esté luchando por tenerlo todo.