Indianápolis ya no es una joya de la corona de NASCAR, pero el Brickyard sigue siendo especial para las carreras de autos stock.

La ladrillera ya no es la ladrillera.

Sí, la carrera todavía tiene la palabra en el título: Verizon 200 en Brickyard. Indy sigue siendo Indy e Indy siempre será increíble. El trofeo que levantó AJ Allmendinger después de su sorprendente victoria hace un año se parecía al que ganaron Jeff Gordon, Dale Earnhardt, Jimmie Johnson y sus compañeros leyendas. Y como todos los ganadores de Indianápolis, autos de serie o de otro tipo, desde Dale Jarrett en 1996, “The Dinger” se arrodilló y besó el patio de ladrillos.

Es el verano. Es Indianápolis. Estos son autos de serie en Indianápolis en el verano. Pero seamos honestos: es simplemente… diferente.

“Cuando te retiras como piloto, ¿qué hacen para compararte con los mejores que jamás hayan corrido en NASCAR?” Denny Hamlin preguntó retóricamente. “Quieren saber cómo te fue en los eventos de la ‘joya de la corona’. Para mí, siempre fueron las 500 Millas de Daytona, las 600 Millas de Coca-Cola, las 500 del Sur y las 400 de Brickyard. Siempre quiero ganar en Indianápolis porque no lo hago”. Lo he hecho alguna vez. Cuando Sí, estaré tan emocionado. Habré ganado el Brickyard, pero no habré ganado el Brickyard 400. Supongo que nadie lo hará de ahora en adelante.

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El domingo, la NASCAR Cup Series llevará la bandera verde a la capital mundial de las carreras por 29ª vez. Ese es un número alucinante para aquellos que tienen la edad suficiente para recordar cuando la multitud de la vieja escuela de Indianápolis 500 dijo que los “taxis” en su camino eran como escupir en el piso de una catedral. Pero por segundo verano consecutivo, los autos de producción no competirán en las 2.5 millas más sagradas del terreno elevado sagrado de la potencia, el circuito rectangular de 113 años de antigüedad que ha anclado los deportes de motor modernos. En su lugar, solo recorrerán parte de una rampa corta y una parte significativa de la recta, pero entrarán y saldrán de esas rectas después de atravesar de izquierda a derecha la sección más grande de la ruta de 2,439 millas desde el Speedway.

“Creo que esa fue la parte más rara del año pasado, simplemente reiniciar la forma en que tu cerebro abordó todo el fin de semana. Incluso la forma en que conduces por el campo interior en tu tranvía es diferente”, confesó Kevin Harvick, tres veces ganador de Brickyard 400 y ganador de las últimas dos ediciones de óvalos en 2019 y 2020. Creció queriendo seguir las huellas de neumáticos de su compañero en Bakersfield, California, el cuatro veces campeón de Indy 500 Rick Mears. “No voy a mentir y decirte que me encanta. Para mí, pasar por ese túnel, mirar más allá del museo y mirar hacia la curva 2 y la parte trasera, me daría escalofríos solo de pensarlo. El año pasado, Pensé: ‘Bueno, maldita sea, ya ni siquiera vamos a correr allí'”.

Para ser claros, la nueva generación no es mala, al menos por lo que podemos decir de una muestra de un año. El fin de semana inaugural de la carrera en ruta de la Serie de la Copa el año pasado fue muy entretenido. Y el calendario de este año está repleto de una rara doble cartelera de IndyCar/NASCAR. Una vez más, este es un concepto que durante tanto tiempo parecía imposible. Ver: el propietario de IMS, Tony Hulman, escolta a Bill France Sr. fuera del campo cuando el fundador de NASCAR fue visto husmeando en Gasoline Alley en mayo de 1954.

Pero también, una vez más, estar en Indy y conducir tu auto de carrera en el sentido de las agujas del reloj desde la curva ovalada 1 y luego girar a la derecha en el campo antes de llegar a la curva 4 es simplemente… sí… diferente.

“Je ne pense pas que quiconque va essayer de vous vendre l’idée que la course sur route Indy est la même que la course sur l’ovale”, a expliqué Kurt Busch, l’un des huit pilotes à avoir lancé 20 Brickyard 400 o más. Su mejor resultado fue en su primera salida, un quinto puesto como novato en 2001. En 2014, hizo su única salida en Indy 500, un sexto puesto que le valió los honores de Novato del Año. No participará en la carrera de este fin de semana, aún recuperándose de un accidente en el entrenamiento en Pocono.

“Mi tristeza es que nunca gané esa carrera y ahora creo que nunca tendré esa oportunidad”, dijo. “Pero aquellos de nosotros que hemos estado allí durante mucho tiempo también nos entristecimos cuando vimos lo que sucedió con las carreras de óvalos a lo largo de los años.

Oh, sí, eso: todo el motivo de la decisión de cambiar el diseño.

Algunas de las imágenes más notables de los días de mayor gloria de NASCAR fueron producidas por la primera iteración de autos de producción en The Brickyard. La victoria de Gordon en el evento inaugural en 1994 tuvo lugar frente a más de 250.000 espectadores, mientras veían al niño que se graduó de la escuela secundaria en Carmel, Indiana, ganar la segunda de las 93 victorias de su carrera en la Serie de la Copa. En los años que siguieron, los que ganaron el Silver Brick Trophy fueron una línea de conga de miembros del Salón de la Fama de NASCAR, desde Earnhardt y Jarrett hasta Bill Elliott y Tony Stewart. El Brickyard se ha convertido en el último recordatorio cada agosto de que NASCAR ha tomado la antorcha de las carreras de monoplazas como la fuerza dominante en el automovilismo estadounidense.

Pero a medida que la novedad se desvanecía y los autos de producción más voluminosos luchaban continuamente para producir carreras uno al lado del otro en la geometría ajustada del IMS, la asistencia disminuyó. Entonces llegó uno de los días más incómodos en la historia de NASCAR, cuando el Auto del Mañana con forma de caja de zapatos se asoció con una estrategia de neumáticos mal planificada de Goodyear para crear una carrera que no lo era en absoluto. El pelotón corría un puñado de vueltas y luego se detenía para reemplazar sus neumáticos destrozados, una y otra y otra vez. Cuando Johnson retuvo a Carl Edwards, miles de fanáticos se habían ido disgustados. La mayoría nunca regresó.

Cuando la carrera se trasladó al fin de semana del 4 de julio de 2020, la idea era crear un feriado estadounidense para los fanáticos de las carreras. Pero la pandemia tenía otros planes. Cuando se anunció el calendario 2021, el óvalo estaba fuera. El autódromo, originalmente diseñado para la Fórmula 1 y luego agregado al calendario de IndyCar (después de otra debacle de neumáticos, esta vez en la F1), estaba en su lugar. El año pasado, alrededor de 60 000 fanáticos asistieron al nuevo evento de NASCAR, casi el doble de la asistencia del punto más bajo de Brickyard 400, una multitud de 30 000 en 2017 y 3 millones de espectadores, el doble de audiencia que en 2018.

Al igual que con todas las cosas de NASCAR, juzgar el éxito ahora en comparación con los días del Gran Gatsby de fines de la década de 1990 y principios de la de 2000 es un error. Nadie cree que la era de los 250,000 fanáticos de Brickyard está regresando, pero cuando se compara con 2022, que no es 1999 en absoluto, pero ciertamente una escala mucho más cálida que 2017, es fácil para los funcionarios argumentar que las cifras del año pasado parecen ser un cambio. en la dirección correcta.

“No sé si alguien realmente quería hacer lo que hicimos, pero también sabíamos que había que hacer algo”, explicó Allmendinger después de su victoria hace un año. El corredor de 40 años hizo 10 largadas en la Brickyard 400 original y terminó séptimo en su única largada en Indy 500, en 2013. Volverá para defender su victoria con Kaulig Racing este fin de semana. “También creo que es fácil decir, ‘Bueno, no es realmente Indy’ antes de la carrera, pero creo que si viste cómo acabo de celebrar allí, sigue siendo un lugar especial y es una carrera especial”.

Especial, pero no una joya de la corona. Ya no es un evento emblemático en el calendario de la temporada de NASCAR, pero, como recuerda el presidente del Indianapolis Motor Speedway, Douglas Boles, un hombre con niveles de energía que hacen que Energizer Bunny parezca un perezoso, recordó que Implacablemente se acercaba a los fanáticos de las carreras a través de sus canales de redes sociales, La Brickyard 200 del domingo es la piedra angular de un programa de carreras de una semana que se lleva a cabo en Indianápolis y Speedway, Indiana.

“No es lo mismo y nunca volverá a ser lo mismo”, agregó Harvick. “Pero tampoco creo que nadie corra más fuerte para ganar”.