Kevon Looney logra la mejor actuación de su carrera al noquear a Memphis en el Juego 6 de los Warriors

SAN FRANCISCO — Antes del Juego 5, Steve Kerr, en cuarentena, le dijo a su cuerpo técnico que no buscara una victoria si no estaban allí. Sintieron una fuerte reacción violenta proveniente de los Grizzlies en Memphis y tuvieron el presentimiento de que no la igualarían. Entonces, cuando la ventaja explotó a principios del tercer cuarto, Mike Brown sacó algunos titulares, trayendo a Steph Curry y Draymond Green de regreso a la banca.

Fue entonces y allí que tuvieron lugar las primeras discusiones sobre una decisión crucial para el Juego 6. ¿A quién deberían tener los Warriors en su quinto puesto de titular itinerante? No pudieron continuar con Jonathan Kuminga, el novato. No había funcionado. Otto Porter Jr., si está sano? ¿Nemanja Bjelica por espaciar? ¿Jordan Poole y la unidad de pelota pequeña?

No. Green y Curry querían a Kevon Looney. Plantearon la idea en el banco de Memphis y la solidificaron en el avión de regreso a casa y en las horas previas al Juego 6.

“Fue una llamada de Draymond”, dijo Brown. En Draymond y Steph. Es nuestro trabajo dar confianza a nuestros jugadores, y todos nos miraron a los ojos y dijeron: ‘Ahí es donde vamos a obtener nuestra confianza’.

El personal de Warriors separó deliberadamente a Green y Looney en esta serie. Confiaban en que estos dos no tiradores juntos permitirían a Memphis obstruir el camino y matar el espacio para los Warriors. En el juego 5, esos miedos se materializaron. Brown probó a Green y Looney juntos, los Grizzlies derrotaron a Jaren Jackson Jr. y Steven Adams y los Grizzlies aplastaron esa formación en el segundo cuarto.

“Sé que la preocupación era el lado ofensivo y cómo nos estaban protegiendo”, dijo Green. “Pero nos dominaron desde el principio. Cuando miras los (anteriores) ocho cuartos antes de este juego, fuimos superados en siete de ellos. … Entonces sabíamos que teníamos que salir y establecer una presencia adentro para comenzar el juego y no preocuparnos demasiado por nuestra puntuación. Descubriremos cómo anotar la pelota de baloncesto.

Los Warriors eliminaron a los Grizzlies el viernes por la noche en el Chase Center. Final: 110-96. Ganaron el juego y ganaron la serie en copa y ala defensiva. Looney, y el movimiento audaz de volver a colocarlo en la alineación titular, es una gran razón por la que no regresarán a Memphis para el Juego 7.

Los Warriors habían tenido problemas para comenzar cada uno de los últimos tres juegos, luego de probar a Kuminga como titular, solo para ver a esa unidad superada por un total de 21 puntos. En el juego 6 subieron 16-8 antes de reemplazar a Looney fuera del juego. Al final del primer cuarto, ganaban por cuatro. Looney ya tenía 11 rebotes.

“No lo supe hasta que (Andrew Wiggins) habló de eso”, dijo Looney. “Me dice: ‘¿Ya tienes 11 rebotes?'”.

Los Grizzlies fueron el mejor equipo de rebotes ofensivos de la NBA esta temporada y vencieron a los Warriors en esa categoría en el Juego 5. Eso no había sido un problema al principio de la serie, pero una vez que salió Ja Morant, reapareció Steven Adams y Memphis se inclinó hacia un estilo asesino, se volvió mucho más difícil (e importante) para los Warriors mantener a los Grizzlies fuera del cristal.

Pero con la temporada en juego, Looney produjo una de las mejores actuaciones de rebotes de esta década en la NBA. Tuvo 11 en el primer cuarto y 22 en el juego, el máximo de su carrera. Once de ellos procedían del lado ofensivo, 11 del lado defensivo. Protegió su propia pintura y aterrorizó la portería de los Grizzlies.

“Lo que es más impresionante que los 22 tableros es que creo que corrí 17 minutos seguidos”, dijo Brown. “Seguí observándolo porque después de los primeros cinco (minutos) parecía que se estaba muriendo, luego los siguientes dos parecía que estaba peor. No sé si podría empeorar, y cada minuto después de eso, estaba como, ‘¡Loon, espera! ¡Loon, espera! Y lo hizo”.

Looney terminó a los 35 minutos, un récord personal. Jugó los últimos 17 después de servir solo como centro suplente poco usado de cara al viernes por la noche.

“Absolutamente increíble”, dijo Green. “Siempre hablamos de que Loon es el verdadero profesional definitivo. Esta serie lo dejó. Última serie también. Sin embargo, permaneció listo.

Fue el rebote número 19 de Looney. Es un retroceso con 4:29 para el final para extender la ventaja de siete a nueve.

Fue el vigésimo rebote de Looney. Es una pelea imponente en el tráfico con Dillon Brooks, que gana, peleando contra sí mismo y luego arrojándolo a Klay Thompson antes de que caiga al suelo por agotamiento.

Este es el rebote número 21 de Looney. Viene después de esta posesión. Se levantó del suelo y volvió a pintar. Curry falla lo que parece ser la daga, pero Looney se levanta para obtener otra posesión adicional de los Warriors, ve un Klay Thompson abierto y se lo lanza a Klay para su octavo triple, una daga.

Es el rebote número 22 de Looney. No es espectacular, pero es un símbolo de su noche y su papel en este equipo de los Warriors. Protege bien a Brandon Clarke, fuerza un tiro fuerte y limpia el fallo de encendido, entregándolo a salvo a Green para sangrar el reloj.

Los Warriors confiaron en la columna vertebral que los guió durante la temporada regular, creyendo que Looney les dio la mejor oportunidad de producir atajadas en la media cancha contra un equipo de Memphis sin Morant y terminar esas atajadas con un rebote. Solo anotaron 110 puntos. Pero 110 puntos es más que suficiente si le cortas el agua al otro equipo. Looney permitió esto.

Sus 22 rebotes formaron parte de una actuación histórica sobre la copa. Los Warriors tuvieron 70 rebotes. Es el mejor equipo de la NBA esta temporada y la primera vez que un equipo engulle 70 rebotes en un partido de playoffs desde 1983.

“Cuando Ja cayó, nos dimos cuenta después del último juego que casi teníamos que ajustarnos como si estuviéramos comenzando una serie completamente diferente”, dijo Green. “¿Porque era un equipo totalmente diferente contra el que jugamos, qué, tres juegos? Es un equipo totalmente diferente. Entonces, quiero decir, Kevon, él era uno de esos muchachos que era un pilar en todo lo que hacemos y no importa qué – en cualquier momento de su carrera, cuando llamaron su número, él estaba listo. Sabíamos que no podíamos hacerlo sin él, por eso estábamos presionando para que volviera a la alineación titular, y se salió con la suya. .

(Foto de Kevon Looney alcanzando el balón entre Tyus Jones de los Grizzlies y kyle anderson(Ezra Shaw/Getty Images)

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