La campeona defensora del Citi Open, Jessica Pegula, avanza a la primera ronda

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Calentando antes de su primer partido como cabeza de serie principal y campeona defensora en el Citi Open 2022 el lunes, Jessica Pegula, la mujer estadounidense mejor clasificada en el tenis profesional, parecía una profesional consumada: serena en la cancha y sociable afuera.

Todo se mostró en su victoria por 6-2, 6-2 en la primera ronda sobre Hailey Baptiste de DC. Aunque Baptiste, en su primer juego desde que se lesionó el tobillo en Roland Garros, empujó con fuerza a la número 7 del mundo al comienzo de cada set, Pegula demostró con calma su servicio suave, su poderosa devolución y su longevidad, separando a Baptiste a medida que se desarrollaban los partidos. más tiempo y el día se hizo más cálido.

“Puse mucha presión y extendí muchos de sus juegos de servicio, y sé por experiencia personal que es muy difícil aferrarse a eso”, dijo Pegula. “Definitivamente puede pasar factura, física y mentalmente, y como hacía un poco de calor allí, pude moverme un poco mejor”.

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Hace tres años, había otra Pegula en la carrera por enfrentarse a DC En 2019, la última vez que el Citi Open celebró un evento de la WTA, la primera y única victoria individual de Pegula en el WTA Tour se produjo en The Rock Creek Park Tennis Center y ayudó a definir su incipiente carrera.

Ese año parecía una bolsa mixta para el nativo de Buffalo. Su primera entrada en el top 100 de la WTA la llevó a un puesto entre los 75 primeros cuando derrotó al entonces No. 12 Anastasija Sevastova en el Abierto de Charleston, pero esos máximos se vieron empañados por las salidas de primera ronda en el Abierto de Francia y Wimbledon, sus primeras apariciones en el cuadro principal en cualquier Grand Slam.

Y en la cancha, Pegula enfrentó una crisis de identidad. Recordó las críticas que recibió en ese momento, de verse negativa o como “no quería estar allí” durante los juegos, por lo que trató de contrarrestar eso infundiendo artificialmente sus golpes, maniobras salvajes y otras explosiones de energía antinaturales. Juego.

Por su propia admisión, no estaba jugando como quería.

“Sería demasiado enérgico o trataría de ser demasiado y luego estaría exhausto porque estaba desperdiciando toda esa energía haciendo todas estas cosas”, dijo Pegula. “Y, naturalmente, en realidad no soy así”.

Pegula decidió tomar el control total de su carrera. Contrató a un nuevo entrenador, David Witt, que acababa de terminar un largo período como entrenadora de Venus Williams. Comenzó a planificar sus propios programas de capacitación y a contratar a sus propios entrenadores. Durante un tiempo, incluso fue su propia agente, planificando sus propios viajes e inscribiéndose en torneos.

En medio de este proceso, Pegula se dio cuenta de que estaba devolviendo un servicio o reservando un vuelo a Francia, seguía siendo Jessica Pegula.

“Este [process] no me deja pensar en quién soy en la cancha”, explicó Pegula, “porque ahora estaba como, ‘Oh, estoy a cargo de mi propia carrera’. Y esa es, creo, la forma en que siempre quise que fuera.

El Citi Open 2019 fue su primera semana y su primer torneo con Witt como entrenador. Durante la práctica de rutina previa al evento, Witt dijo algo que quedó grabado en Pegula.

“No hay razón por la que no puedas ganar este torneo”, le dijo Witt.

Con una nueva perspectiva de su carrera y un nuevo entrenador en su rincón, Pegula descubrió que Witt tenía razón: no había ninguna razón por la que no pudiera reclamar su primer título de la WTA. Y con una derrota en dos sets ante Camila Giorgi en la final, eso es exactamente lo que hizo.

Durante la ceremonia de premiación, su pastor australiano en miniatura, Maddie, corrió hacia la cancha y la besó, creando una imagen duradera de la dirección que estaba tomando la carrera de Pegula.

“Cambió un poco desde esta semana, tratando de mejorar cada día pero también diciendo: ‘No hay razón por la que no puedas estar en la cima del juego'”, explicó. “Y ahora aquí estamos, unos años después, y estoy en mi mejor momento: entre los 10 primeros del mundo”.

Ella es la nueva Pegula que llegó a DC el fin de semana pasado como la campeona defensora del Citi Open, logrando tres cuartos de final de Grand Slam en los últimos dos años y alcanzando la cima del tenis estadounidense a la edad relativamente avanzada de 28 años. Y aunque Pegula dijo que su perro no haría el viaje a la capital, los cambios de los últimos tres años estaban a la vista el lunes.

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Las críticas sobre su supuesta negatividad y despreocupación se llevaron, según su experiencia, un total de 180.

“La gente se me acerca y me dice: ‘Oh, Dios mío, eres tan tranquila, tienes tanta confianza y tienes una gran actitud contigo misma'”, dijo. “Y solo me río porque fue todo lo contrario durante tanto tiempo y fue muy frustrante escucharlo”.

Y se notó en el campo. Al enfrentarse a una multitud hostil arraigada a un héroe local, Pegula nunca pareció enojada o abrumada contra Baptiste, pero mantuvo su forma firme y su rostro mesurado. Ella solo pareció mejorar a medida que avanzaba el partido, usando cada dos largos y puntos de quiebre como una forma de obtener una ventaja.

“Era difícil [for Baptiste], regresando de una lesión”, dijo Frances Tiafoe, oriunda de Hyattsville y No. 27 en el ranking ATP, quien estaba viendo el partido desde las gradas. “Pegula es una gran amiga mía, está entre las 10 mejores del mundo y juega uno de los mejores tenis de su vida. Siempre iba a ser una competencia dura”.

Pegula lanzó solo los golpes más ligeros después de cada punto ganado con tanto esfuerzo, y no fue hasta que ganó que la mejor estadounidense del mundo permitió que una dulce sonrisa se deslizara por su rostro.