La prórroga plantea interrogantes sobre el futuro de LeBron James y los Lakers

Se viene otra nube para Los Ángeles. Los que ya se ciernen sobre los Lakers se oscurecerán a menos que LeBron James firme la extensión de contrato de dos años y $97 millones para la que es elegible el 4 de agosto.

De lo contrario, el jugador más importante de la NBA de este siglo puede convertirse en agente libre a los 38 años el próximo verano, cuando los Lakers podrían estar trabajando en una tercera temporada consecutiva sin una victoria en la serie de playoffs. Tres veces en su carrera, en 2009-10, 2013-14 y 2017-18, James ha jugado una temporada para un equipo con expectativas futuras de subliga, y nunca ha sido amable con su organización en el lugar. .

Eso debería preparar a los Lakers para un invierno helado en Los Ángeles.

La larga historia de LeBron James con la agencia libre

Cada vez, James dijo todas las cosas correctas cuando reingresó a su última temporada con los Cleveland Cavaliers, Miami Heat y Cavs. Se dirigió a cada agencia libre inminente para comenzar la temporada, insistiendo en que solo consideraría sus opciones cuando llegara el momento y haría todo lo posible para no convertirse en una distracción mientras tanto. Luego se refirió a esos comentarios cada vez que se le preguntó posteriormente sobre su futura decisión.

“He sido Cav durante siete años y nunca he dado ninguna indicación de que me vaya”, dijo en noviembre de 2009, días antes de declarar: “Esta charla de agente libre se está poniendo vieja, y esta noche seré el La última vez que respondí preguntas sobre agentes libres hasta la temporada baja, me lo debo a mí y a mis compañeros.

“Me encantaría pasar el resto de mi carrera en Miami”, dijo en septiembre de 2013, unas semanas antes de aclarar: “Se lo debo a esta organización y se lo debo a mis compañeros por no involucrarse realmente y no hablar. al respecto.”

“Eso no ha cambiado”, dijo en septiembre de 2017, cuando se le preguntó si las promesas anteriores de terminar su carrera en Cleveland seguían siendo su intención, meses antes de afirmar: “Es un descrédito para mis compañeros y el cuerpo técnico aquí. Mi único el enfoque en este momento es tratar de descubrir cómo podemos convertirnos en un equipo de calibre de campeonato en los próximos meses. Ha habido tantas historias sobre mí en los últimos meses, estos últimos días, sobre a dónde voy y dónde estoy. Estoy aquí y donde estoy. Estoy aquí. Estoy justo aquí”.

Así que fue justo levantar una ceja cuando James dijo sobre su futuro en Los Ángeles en febrero pasado: “Es una franquicia con la que me veo. Estoy aquí. Estoy aquí. Me veo estando con el púrpura y el oro. mientras pueda jugar”. Así como fue justo levantar la otra ceja cuando se refirió a su inminente elegibilidad para la extensión, y les dijo a los periodistas durante su entrevista de salida en abril: “Cuando lleguemos a ese punto, ya veremos”.

James citó el convenio colectivo como motivo para no darle la mano, y un verano tranquilo por su parte confirma que mantendrá esa apariencia de ambigüedad, al menos hasta que se abra la ventana de negociación la próxima semana. Pero seamos realistas: él sabe si tiene la intención o no de firmar una extensión que le permitiría ganar alrededor de $ 50 millones cuando cumpla 40 años, y la flexibilidad es más importante que la seguridad financiera cuando el primer jugador multimillonario activo de la NBA está tratando de escribir el final. de su carrera cuidadosamente diseñada.

Chaque heure, chaque jour où James ne signe pas l’extension conduira à une autre question sur son avenir, et ce sera la première question qui lui sera posée le jour des médias, qu’il aborde le sujet sur “The Shop” ou ailleurs este verano . Las preguntas no se detendrán, sin importar cuán diplomáticamente las responda.

Para ser justos, James hizo bien en ignorar las distracciones pasadas. Fue MVP de la liga en 2010 y subcampeón en 2014 y 2018. Llevó a sus equipos lo más lejos que pudo en los playoffs y luego se retiraron una vez que se toparon con un oponente superior, y sus deficiencias excusaron su salida. .

Si las derrotas desiguales en la segunda ronda ante los Boston Celtics de 2010 y las derrotas en las Finales ante los San Antonio Spurs de 2014 y los Golden State Warriors de 2018 fueron suficientes para convencer a James de que ya no tenía el talento a su alrededor para ganar, ¿qué podría pensar si los Lakers son ¿Otra vez buscando un lugar para jugar en el torneo?

LeBron James podría llamar la atención en la oficina principal de Los Angeles Lakers.  (Jason Miller/Getty Images)

LeBron James podría llamar la atención en la oficina principal de Los Angeles Lakers. (Jason Miller/Getty Images)

“La puerta no está cerrada” en Cleveland

James ha pasado por este ciclo de noticias el tiempo suficiente para saber las especulaciones que generaría cuando elogió a otro gerente general y le dijo a Jason Lloyd de The Athletic durante el receso del Juego de Estrellas: “La puerta no está cerrada” durante un regreso a Cleveland. , y, “Mi último año lo jugaré con mi hijo. Donde sea que esté Bronny, allí estaré. Haré lo que sea necesario para jugar con mi hijo durante un año. Entonces no se trata de dinero”.

Los Cavaliers ganaron 11 juegos más que los Lakers la temporada pasada, a pesar de una serie de lesiones, y pueden crear un espacio significativo bajo el tope salarial el próximo verano. Es al menos una posibilidad de que James pueda irse a casa. En repetidas ocasiones ha dicho que los campeonatos son todo lo que importa en esta etapa de su carrera, a excepción de esta temporada de despedida con su hijo, y al menos 20 equipos estuvieron más cerca de competir por un título que los Lakers la temporada pasada.

Bronny James está ingresando a su último año de secundaria en Sierra Canyon, donde es un estudiante de primer año de cuatro estrellas. Actualmente no puede declararse para el Draft de la NBA hasta 2024, e incluso entonces no está claro si es un prospecto seguro. (Existe una posibilidad remota de que sea elegible para el draft de 2023, pero eso obligaría a la NBA o a la asociación de jugadores a retirarse del CBA actual en diciembre y renegociar la edad de elegibilidad).

Los Lakers solo tienen una selección de segunda ronda de los Memphis Grizzlies o los Washington Wizards en 2024, y mantener la flexibilidad puede ser la forma en que LeBron influye en a quién eligen con esa selección. Es posible que otros equipos también estén dispuestos a fichar a Bronny, solo para fichar a su padre, pero recuerde: LeBron dijo: “Mi último año lo jugaré con mi hijo”, lo que no significa necesariamente que su último año estará allí. su hijo.

Él pudo firmar una extensión con los Lakers hasta 2025 y jugar otra temporada con su hijo en Los Ángeles o en otro lugar. Rechazar una oferta tendría más que ver con el estado de los Lakers que con la trayectoria profesional de Bronny.

El estado de los Lakers

De cualquier manera, LeBron James tendrá 40 años antes de que su hijo pueda siquiera pensar en una carrera en la NBA. James ha estado en la lista de lesionados más veces durante su permanencia de cuatro años con los Lakers que en sus 15 temporadas anteriores. Su única temporada saludable en Los Ángeles incluyó un descanso de cuatro meses por una pandemia mundial. Su ventana para hacer contribuciones significativas a los playoffs es ahora, y los Lakers no están ni cerca de la contienda por el título.

Russell Westbrook quiere irse de Los Ángeles, y James también lo quiere, pero los Lakers no encontrarán interesados ​​sin incluir selecciones de draft. Los Lakers solo tienen sus selecciones de primera ronda de 2027 y 2029 para canjear, ya que los New Orleans Pelicans tienen sus derechos de 2023-25 ​​y, con razón, dudan en canjearlos, dado que James tendrá entonces 42 años. no tienen idea. cómo se verá su lista en su ausencia.

James está presionando abiertamente a los Lakers para que intercambien cualquier activo disponible para mejorar el equipo, pero no está claro si el contrato de $47 millones que vence y las selecciones de Westbrook son suficientes para contratar a Kyrie Irving Nets de Brooklyn o Buddy Hield y Myles Turner de Indiana Pacers, ya que ambos equipos propuestas iniciales rechazadas.

Tampoco sabemos si cualquiera de los intercambios elevaría a los Lakers a una discusión seria. Actualmente deberían comenzar al menos dos jugadores de nivel de reemplazo. Esa falta de profundidad es un problema real para un equipo que depende de la salud de James y Anthony Davis, incluso si los Lakers encuentran útil a uno o dos jugadores en un acuerdo con Westbrook.

Entonces, James y los Lakers se encuentran bailando torpemente en torno a su compromiso mutuo. Los Lakers quieren que James se comprometa antes de que comience a intercambiar todos los activos más recientes, y James quiere que los Lakers intercambien todos los activos más recientes antes de que él los aproveche al máximo. No es diferente de la situación de los Cavaliers en el verano de 2017, cuando Irving quería salir y lo cambiaron por un paquete enfocado en un posible top 10 en lugar del de Paul George, porque ambos James y George podría haberse ido en 2018.

Es posible que la falta de compromiso de James no sea una distracción en el vestuario, pero ciertamente afectaría la forma en que los Lakers abordan su estrategia de creación de plantillas, y podría reducir su tope este año y el próximo.

Cada temporada tiene un valor incalculable para James en este momento, y el próximo año ya se está empezando a sentir perdido, salvo que persiga el récord de carrera de Kareem Abdul-Jabbar. Los Lakers pueden crear alrededor de $ 20 millones en espacio bajo el tope salarial el próximo verano, suponiendo que mantengan a James, y eso puede no ser suficiente para alterar significativamente sus posibilidades de título. El potencial está ahí para poner fin a una carrera legendaria.

También podría darles a los Lakers una razón para reconsiderar su asociación con James. No es el estilo de los Lakers, dado que le dieron a Kobe Bryant una extensión de dos años con el salario más alto de la liga inmediatamente después de que su tendón de Aquiles se rompiera a los 35 años, pero intercambiar a James por activos y un espacio considerable en el tope salarial en 2023 es un camino razonable para reconstruir rápidamente alrededor de Davis y evitar la futilidad por el resto de la década.

¿Mencionamos que Davis puede ingresar a la agencia libre en 2024? Se une a James en la lista de clientes de Klutch Sports, y separar su futuro en Los Ángeles es más fácil decirlo que hacerlo para el gerente general de los Lakers, Rob Pelinka.

Intercambiar a James es al menos tan razonable como pagarle $50 millones a los 40 para que juegue en un equipo que ya no está en la contienda, lo que plantea la pregunta de si los Lakers deberían ofrecerle o no una extensión máxima. Un compromiso de James al menos daría dirección a la oficina principal hasta 2025, pero ¿con qué fin? La apuesta más segura para todas las partes puede ser tomar este año a la vez, dejando el resto de la lista en el limbo anual.

La buena lógica no evitará todas estas preguntas y más. Tal es la dificultad de dejar abierta la estrategia de salida de una leyenda. Se avecina una tormenta para Los Ángeles el 4 de agosto, les guste o no a los Lakers.

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Ben Rohrbach es escritor de Yahoo Sports. ¿Tienes algún consejo? ¡Envíele un correo electrónico a rohrbach_ben@yahoo.com o sígalo en Twitter! Sigue a @brohrbach