La superestrella Sebs se enfrenta en el WRC African Classic

El actual ocho veces campeón del mundo de rallyes de la FIA, Sebastien Ogier, defiende su corona en el Safari Rally Kenya contra el viejo enemigo y nueve veces campeón del WRC, Sebastien Loeb, mientras luchan en el campo por primera vez contra la crueldad de África, del 23 al 26 de junio.

Las leyendas del WRC se enfrentan por tercera vez este año en la sexta y más dura ronda de la serie en el Gran Valle del Rift, digno de una postal.

Los dos pilotos solo están compitiendo en programas parciales esta temporada, pero sus enfrentamientos directos demuestran una historia convincente. Loeb golpeó primero cuando el piloto de 47 años se convirtió en el ganador de mayor edad en la historia del WRC en el Rally de Montecarlo que abrió la temporada con su M-Sport Ford Puma Rally1, superando a su compatriota francés Ogier por solo 10,5 segundos.

Pero Ogier de Toyota Gazoo Racing (imagen de arriba)que hizo su debut en las 24 Horas de Le Mans a principios de este mes, ganó el Safari 2021 cuando el clásico subsahariano regresó a la serie después de una ausencia de 19 años y busca repetir.

Será su primer encuentro en Kenia, con Loeb recién comenzando en 2002, cuando terminó quinto para Citroën.

Incluso en su carrera de prueba, Loeb ya estaba presionando al Puma con fuerza. Grupo de contenido de Jaanus Ree/Red Bull

Los caminos largos y rectos donde las velocidades pueden alcanzar los 130 mph contrastan con las pistas rocosas y llenas de baches que reducen los autos a poco más que el paso de un peatón. Agregue a eso la abundante vida silvestre que puede deambular por los escalones, incluidos leones, leopardos, jirafas y cebras, y las tripulaciones deben estar más atentas.

Y si eso no es suficiente, agregar otro desafío potencial son las tormentas eléctricas que se pronostican durante el evento de cuatro días. Si los pronosticadores tienen razón, la lluvia podría convertir las secciones secas en peligrosos baños de barro en cuestión de minutos, una verdadera prueba para la nueva generación de máquinas híbridas Rally1 del WRC.

“El año pasado tuvimos una muy buena acogida y un gran ambiente”, dijo Ogier. “Ganar fue la guinda del pastel, y será genial intentar repetirlo este año sabiendo un poco qué esperar de las etapas.

“Definitivamente es un rally en el que nunca debes rendirte, y este año con autos que aún son tan nuevos, es posible que tengamos que ser aún más inteligentes que antes”, agregó.

Ogier se une a un contingente GR Yaris Rally1 de cuatro autos por el líder en puntos del WRC, Kalle Rovanpera, así como por Elfyn Evans, quien se retiró el día inaugural el año pasado, y el subcampeón de 2021, Takamoto Katsuta.

Rovanpera ha mostrado una forma increíble en lo que va de temporada, con tres victorias en cinco largadas. Lidera la clasificación por 55 puntos, pero puede estar en desventaja corriendo como el primer auto en caminos difíciles. En circunstancias similares, solo pudo terminar quinto en el Rallye de Italia de Cerdeña hace tres semanas.

Aún así, Rovanpera cumplió un NOI con el tiempo más rápido en la fase de shakedown previa al evento. El finlandés de 21 años superó a Thierry Neuville de Hyundai Motorsport por 0,5 segundos en la etapa de Loldia de 3,35 millas, con el Puma de Loeb 1,3 segundos más adelante en tercer lugar. Ogier fue quinto, 2,2 segundos por detrás del mejor tiempo de su compañero de equipo Toyota, pero cómodo con su ritmo y puesta a punto.

Loeb es parte de una entrada de M-Sport Ford de cinco autos. A él se unen en la flota Puma Craig Breen, que actualmente ocupa el cuarto lugar en los puntos, Gus Greensmith, Adrien Fourmaux y Jourdan Serderidis, siendo este último el primer piloto privado en largar en el WRC en un coche Rally1.

Neuville de Hyundai está buscando redimirse después de que su apuesta por el éxito del Safari 2021 se volviera amarga. El belga lideró la mayor parte del rally antes de que una falla en la suspensión trasera descarrilara su desafío.

Neuville se unirá al ganador del Rallye de Cerdeña de Italia, Ott Tanak, así como a Oliver Solberg, reemplazando a Dani Sordo en el tercer i20 N Rally1 de Hyundai.

“Me siento cómodo en los escenarios y este año queremos revancha”, dijo Neuville. “Es un evento difícil y el clima también puede jugar un papel importante, pero estamos deseando que llegue”.

Neuville está listo para embolsar al que escapó durante el Safari del año pasado. Fotos de McKlein / Motorsport

En WRC2, el segundo nivel de los rallies internacionales, el dúo estadounidense formado por Sean Johnston y su copiloto Alex Kihurani se encuentran entre los cazadores de campeonatos que han elegido a Kenia como prueba obligatoria no europea.

La pareja de Citroën C3 de Sainteloc se enfrentará a los habituales del WRC2 Kajetan Kajetanowicz (Skoda Fabia Evo) y Martin Prokop (Ford Fiesta MkII), así como a varias estrellas locales rápidas y experimentadas, como Karan Patel, Amanraaj Singh Rai y Aakif Virani, pero podrían estar a la caza. para su primer podio en WRC2 si pueden desbloquear la esquiva combinación de ritmo y circunspección en su debut en Safari.

El presidente de Kenia, Uhuru Kenyatta, alejará a los competidores del inicio del mediodía en Nairobi el jueves para una sola etapa súper especial de 3.0 millas en la capital de Kenia, antes de que la acción se dirija a los lagos Naivasha y Elmenteita para la mayor parte del evento.

Las cosas se ponen serias el viernes con seis etapas y 77,2 millas competitivas, seguidas de seis etapas más y unas extenuantes 93,8 millas competitivas el sábado. La etapa final del domingo agrega seis etapas más y 51,9 millas competitivas, incluido el Wolf Power Stage, que gana puntos de bonificación en la prueba Hell’s Gate de 6,54 millas, antes de terminar por la tarde en Naivasha.

Los collares de goma vienen en formas y tamaños inusuales para este rally. Grupo de contenido de Jaanus Ree/Red Bull

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