Naomi Osaka y Coco Gauff idolatran a Serena, Venus Williams más allá del tenis

SAN JOSÉ — Serena Williams no ha estado en el Área de la Bahía para su torneo anual de tenis femenino desde 2018.

Y dado que ganó solo un set en una derrota de primera ronda ese año, la jugadora más alta del deporte no ha llegado al torneo del Área de la Bahía desde que lo ganó en 2014. Pero a pesar de que no es físicamente allí en San José esta semana, su impacto está pesando en el evento.

Dos de las superestrellas más grandes actualmente en el deporte se enfrentarán el jueves por la noche, ya que Naomi Osaka y Coco Gauff se enfrentarán en un partido de segunda ronda en el Mubadala Silicon Valley Classic.

Y Osaka y Gauff le han dado crédito a Williams, y, por extensión, a su hermana mayor Venus, por haberlos influenciado cuando eran niños.

“Cuando era más joven, el evento familiar era ver a Serena y Venus”, dijo Osaka esta semana. “Entonces, cuando estaba viendo eso, me empujó mucho. Nunca pude verlos jugar en vivo, en un juego, pero pude ver sus prácticas. Ver eso, ver a las personas que se parecen a mí, definitivamente es inspirador.

Las hermanas Williams comenzaron a jugar tenis competitivo de alto nivel antes del nacimiento de Osaka, de 24 años, o Gauff, de 18 años. Para los dos que se enfrentaron el jueves frente a lo que debería ser una multitud con entradas agotadas, solo han conocido un mundo en el que al menos dos jugadores que se parecen a ellos brillan en el deporte.

Y ahora, antes de que Osaka y Gauff salieran juntas a la cancha por cuarta vez, ambas acordaron que otro partido entre dos destacadas jugadoras de color reforzaría un poderoso mensaje para las jóvenes negras interesadas en el tenis.

“Para mí significaría mucho, si fuera un niño”, dijo Osaka.

Gauff estuvo de acuerdo: “Si me pongo en estos zapatos, significaría mucho para mí”.

Antes de su debut en Wimbledon a los 15 años, Gauff dijo que las hermanas Williams eran sus ídolos. Luego salió y venció a Venus en su primer partido contra el All England Club.

Osaka también tuvo sus propios partidos de alto perfil contra Serena, incluida una victoria en el US Open de 2018 que contó con arrebatos de Williams dirigidos al juez de silla Carlos Ramos. Pero eso no ha cambiado su aprecio por la 23 veces campeona de Grand Slam.

“Como atleta negra, agradezco (a las hermanas Williams) por derribar las barreras por mí”, dijo Osaka a la revista Self a principios de este año.

El legado de los tenistas negros comenzó con Althea Gibson, que ganó cinco títulos de Grand Slam en la década de 1950, y Arthur Ashe, ganador de tres Grand Slams en las décadas de 1960 y 1970. Sentaron las bases desde las que comenzaron las hermanas Williams, pero no sin muchos conflictos y abusos en el camino.

Serena y Venus han sido sinceras sobre los problemas del deporte y más allá, defendiendo lo que creen que es correcto. Boicotearon el torneo anual de Indian Wells durante años debido a un incidente de 2001 en el que algunos fanáticos insultaron a Venus y su padre, Richard.

Serena también se ha convertido en una voz líder en el circuito de tenis que aboga por un cambio positivo, luchando contra problemas como la desigualdad salarial, el sexismo y el racismo en el circuito. De esta manera, la generación más joven también ha seguido su ejemplo. Osaka ha sido sincera sobre los problemas de salud mental que ha enfrentado, incluidos los episodios de depresión que a veces la obligaron a tomarse un descanso del juego.

Si bien Gauff, seis años más joven que Osaka, aún tiene que impulsar un cambio a esta escala, considera la acción social como parte de sus objetivos profesionales.