Riqui Puig en LA Galaxy: El verano más grande en la historia de la MLS se hizo más grande | MLS

NOHace mucho tiempo, Riqui Puig era visto como la cara del futuro del Barcelona. En un momento en que la identidad del club catalán estaba en entredicho, el joven centrocampista fue la encarnación de lo que el Barça aspiraba a ser de nuevo. Cumplía todos los requisitos: pequeño, de cosecha propia y extremadamente talentoso. Puig fue el próximo graduado de La Masia en triunfar en el Camp Nou, por lo que es algo sorprendente ver al joven de 22 años en la Major League Soccer ahora.

El LA Galaxy anunció el jueves el fichaje de Puig con un contrato de tres años con el Barcelona, ​​tan deseoso de reducir su inflado salario que permitió que el mediocampista se fuera gratis. “Riqui es un jugador muy técnico y bien educado con experiencias increíbles para su edad”, dijo el entrenador en jefe del Galaxy, Greg Vanney. “Encajará perfectamente en nuestro grupo y en nuestro estilo de juego”.

En cualquier otro verano, esta sería la transferencia más notable y acaparadora de titulares que involucre a un club de la MLS, y aún podría ser la actividad más notable de este verano debido a la edad y la reputación de Puig. Este, sin embargo, no ha sido un verano cualquiera en la MLS. Se han hecho muchos tratos históricos en toda la liga. De hecho, fue el mejor verano en la historia de la MLS.

La transferencia de Puig a LA Galaxy se produce solo un mes después de que Los Ángeles FC completara el fichaje de Gareth Bale y solo tres semanas desde que Toronto FC consiguió a Federico Bernardeschi. Ninguno de estos jugadores son fichajes típicos de la ‘liga de retiro’ de la MLS. Están lejos de lavarse. No están en la MLS por un último cheque de pago. Tenían otras opciones más cerca de casa en ligas tradicionalmente más fuertes, pero optaron por fichar por un club de la MLS. Eso dice algo.

Por supuesto, grandes nombres se han mudado a la MLS en el pasado. David Beckham, Thierry Henry, Didier Drogba, Steven Gerrard, Kaká, Frank Lampard y David Villa jugaron en la MLS, pero todos lo hicieron en las últimas etapas de sus carreras. Estos fichajes han convertido a la MLS en un destino en el mercado de fichajes, pero solo para aquellos que buscan un destino final.

Federico Bernardeschi y Lorenzo Insigne
Federico Bernardeschi y Lorenzo Insigne hicieron su debut en la MLS el mes pasado en la victoria de 4-0 de Toronto FC sobre Charlotte FC. Foto: Chris Young/AP

Aquí es donde se ha producido un cambio radical este verano. No son solo las superestrellas envejecidas las que están considerando la MLS como una opción, sino también los jugadores de élite en su mejor momento. Puig tenía ofertas de Lyon, Mónaco y Wolves, según los informes. También rechazó ofertas de cesión para salir del Barcelona en el mercado de fichajes de enero, pero fue el LA Galaxy el que le dio la vuelta. Si el Galaxy puede obtener uno o dos fichajes productivos de Puig antes de enviarlo de regreso a Europa con ganancias, se considerará un gran éxito. Este podría ser el plan para todas las partes y podría formar el corazón de una política de transferencias que atraerá a más jugadores de Europa en los años venideros.

Bale estaba vinculado con clubes de la Premier League y tenía la opción de jugar en el Cardiff City de su ciudad natal, pero decidió que la MLS sería el mejor lugar para prepararse para la Copa del Mundo de 2022. Bernardeschi también es una figura importante en su equipo nacional junto con el italiano. su compañero de equipo Lorenzo Insigne, quien también se unió al Toronto FC de la Serie A este verano. Ninguno de los dos cree que el cambio a la MLS necesariamente afectará sus carreras internacionales.

Cucho Hernández carece del reconocimiento de nombre de los jugadores antes mencionados, pero a sus 23 años, todavía está en el comienzo de su carrera. Recién salido de una temporada que lo vio anotar cinco veces en 25 apariciones en la Premier League para Watford, vale la pena señalar que también se encontró en la MLS este verano, firmando con el Columbus Crew como parte de un contrato récord con el club.

No es solo en las transferencias que han hecho los clubes de la MLS que se ha visto un cambio este verano, sino en algunas de las transferencias que no se han hecho. Jesse Lingard, por ejemplo, estuvo en el radar de DC United poco después del nombramiento de Wayne Rooney como entrenador en jefe. Al final, Lingard permaneció en la Premier League y fichó por el Nottingham Forest en un acuerdo que se cree que era de 180.000 libras esterlinas a la semana, pero los vínculos con el DC United eran creíbles. Era una posibilidad.

La MLS se encuentra en un momento crítico de su desarrollo. La Liga aspira abiertamente a ser una de las mejores del mundo y con cada fichaje como el de Puig, Bale o Bernardeschi, la aguja está un paso más cerca de esa realidad. El acuerdo de transmisión récord de $ 2.5 mil millones alcanzado recientemente con Apple TV fue otra señal de progreso, ya que la Copa Mundial 2026 será una oportunidad para llegar a más fanáticos.

Pero es posible que la MLS tenga que liberar a sus 28 (pronto serán 29) clubes miembros para acelerar su crecimiento. El director atlético del Philadelphia Union, Ernst Tanner, cuestionó públicamente cómo LAFC logró que Bale y Giorgio Chiellini estuvieran por debajo del tope salarial cuando la pareja firmó acuerdos de Targeted Allocation Money (TAM). Si bien la MLS multó a Tanner por sus comentarios, y no hay indicios de una violación de las reglas por parte de LAFC, existe la sensación de que las figuras de la oficina central en toda la liga deben pensar de manera creativa para fichar a los jugadores que quieren. La MLS podría hacerles la vida más fácil aumentando el tope salarial y permitiendo que los clubes gasten más. Se podría decir que la MLS se está conteniendo ahora.

Puede ser tedioso ver todo lo que sucede en la MLS a través del prisma del continuo crecimiento de la liga y su lugar en el panorama futbolístico mundial, pero este verano ha hecho inevitable hablar de ello. ¿Fichó Puig por LA Galaxy hace incluso 12 meses? ¿Bale habría usado la MLS para prepararse para la última Copa del Mundo en 2018? Tal vez no, pero cada vez más jugadores no miran cómo era la liga en el pasado, o incluso cómo podría ser en el futuro, sino cómo es ahora.