Sage Karam finalmente hace las paces con Pocono Raceway

LONG POND, Pensilvania — Han pasado siete largos años para Sage Karam.

Siete años de luto. Siete años de curación. Siete años de simulacros.

Pero el sábado pasado, Karam finalmente escribió nuevos recuerdos en Pocono Raceway, haciendo las paces en la pista de su casa con un 20º lugar tranquilo y sin incidentes en una carrera de la Serie Xfinity de NASCAR, su primera carrera en el trióvalo de 2.5 millas desde un accidente de IndyCar en 2015. que resultó en la muerte de su compatriota Justin Wilson.

“Ese era mi objetivo hoy, entrar y dar todas las vueltas que pudiera y mantener el auto limpio y dejar que lo que sucediera en la carrera nos sucediera a nosotros”, dijo Karam a NASCAR.com. “Y si fuera P1, P10, P20, P30, que así sea”.

Karam condujo el Chevrolet Alpha Prime Racing No. 45 en un sábado impecable a solo 30 millas al noroeste de Nazareth, la ciudad natal que comparte con la familia Andretti. Pero comprender el viaje de Karam comienza mucho antes de ese fatídico día de agosto de 2015. Ahí es donde el Dr. Jarrod Spencer entra en escena por primera vez.

Sage Karam se prepara para subirse a su auto para la práctica de Xfinity en Pocono
Zach Turniolo | Medios digitales de NASCAR

Spencer, un psicólogo deportivo, luchó con el padre de Karam, Jody Karam, en Liberty High School (Pensilvania) en Bethlehem, y conoció al joven Karam seis años antes, cuando Karam tenía solo 14 años. Jody Karam vio el potencial de su hijo en las carreras y sabía que la orientación de Spencer podría prepararlo para los desafíos mentales que se avecinaban.

“Lo conocí y dije: ‘Me gusta este chico’. Et je l’ai vu », a déclaré Spencer à NASCAR.com samedi. “Et dès que je l’ai vu à 14 ans, j’ai dit:” Je suis dedans “, et donc je suis un ami et un mentor desde este tiempo.”

Karam fue una estrella en ascenso en IndyCar, haciendo 12 largadas como un novato muy promocionado durante la temporada 2015 para Chip Ganassi Racing. Pero su brillantez a veces dejaba a sus competidores cegados por la furia más que por la admiración. La agresividad de Karam en la pista enfureció a muchos ciclistas a pesar de la velocidad que aportó a la pista.

Este 12º comienzo de 2015 vivirá para siempre con Karam. Liderando con 21 vueltas para el final, el auto de Karam se escapó en la curva 1 y giró hacia la barrera exterior de SAFER. Pedazos de su auto esparcidos. Uno fue el morro de su auto número 8. El cono rebotó en el aire y golpeó a Wilson en el casco, dejándolo con una lesión traumática en la cabeza. Wilson sucumbió a su herida al día siguiente en un hospital cercano.

Karam se hundió en una profunda depresión, causada por su propio dolor y enfurecido por numerosos mensajes de odio dirigidos a él en las redes sociales.

El camino para salir de esta depresión estuvo lleno de baches en el mejor de los casos y empeoró en su primer viaje de regreso a Long Pond.

Eso fue tres años después, regresando como espectador de otra carrera de IndyCar en Pocono en 2018. Entre los que estuvieron a su lado este fin de semana estaba su novia, ahora esposa, Abby.

“Yo estaba como, OK, vamos a hacerlo, va a estar bien. Va a ser un buen día”, recordó el sábado. “Y él tiene una intuición loca. Y estábamos montando ese día allí , y él dijo: ‘Algo malo va a pasar’. Y yo digo, ‘No, creo que solo estás cansado de lo que pasó aquí, y va a estar bien, vamos a estar bien’. ”

Su optimismo duró poco. En la primera vuelta a alta velocidad, Robert Wickens sufrió un terrible accidente en la curva del túnel que envió su auto contra la cerca. El auto se destrozó y el choque dejó a Wickens paralizado de cintura para abajo.

La depresión de Karam volvió con toda su fuerza, sacudida por ver a un amigo sufrir un accidente tan aterrador. Pero Karam perseveró y a los 27 años, cuatro años más después del accidente de Wickens, regresó a Pocono, esta vez para finalmente ponerse al volante de un auto de carreras.

“Desde ese momento (en 2018), no pensé que llegaría este día”, dijo Abby Karam. “Realmente no sabía si alguna vez estaría listo para volver aquí”.

Spencer estuvo al lado de Karam durante el trauma. La forma en que cambió a Karam, dijo Spencer, es un reflejo de quién siempre ha sido Karam.

“Un momento como este romperá a una persona más allá de su espíritu y, realmente, de su espíritu”, dijo Spencer. “Y vas muy adentro cuando pasas por un momento en la vida como ese. Y entonces, su resiliencia, su manejo de la adversidad no solo venía de su mente, sino realmente de lo más profundo de su corazón, su mente y su alma. Y así, profundizar en la fe, crecer en madurez emocional y luego desarrollar resiliencia, eso no sucede en la vida a menos que realmente tengamos que pasar por eso algunas veces.

“Bueno, él ha estado allí. Pero para su crédito, salió por el otro lado, como vimos aquí hoy, de una manera increíblemente impresionante.

El resultado de la carrera de la Serie Xfinity del sábado siempre iba a ser insignificante en comparación con sus otras carreras, siempre que terminara la carrera y evitara la adversidad. Lo hizo, y por una vez pudo salir de un auto de carreras en Long Pond con una sonrisa en su rostro.

“Para ser honesto, fue uno de los momentos más divertidos que he tenido detrás del volante de un auto de carreras”, dijo Karam. “Este lugar fue muy, muy divertido en estos autos. Me divertí mucho más en estos autos que incluso con IndyCars, e IndyCars aquí fue realmente genial. Pero con estos autos, frenas en todas las esquinas y en la curva del túnel, allí Hay algunos baches. Entonces, el automóvil responde realmente y tienes que estar realmente en la cima. Y simplemente lo persigues hacia las paredes y esas cosas. Y eso fue muy divertido.

Fue un cambio notable en la perspectiva de la pista con la que siempre ha tenido una relación conflictiva.

Sage Karam se sube a su auto en Pocono
Zach Turniolo | Medios digitales de NASCAR

“Esta pista significa mucho y tiene mucho valor emocional para mí, ya sea negativo o positivo”, dijo Karam. “Et pour tous ces moments négatifs que j’ai eu ici, je dirai que je suis content que ce soit cette piste parce que c’est ma piste à la maison et quiconque peut être ici dans mon système de soutien, que ce soit des amis, de la famille, des pairs, Je veux dire juste n’importe qui qui m’a aidé le long du voyage et sept ans est ici aujourd’hui. Et il y a beaucoup de gens qui ne peuvent pas aller à toutes mes courses et ne peuvent aller à aucune autre course, donc pour que ce soit cette course, ça rend — je ne veux pas dire plus facile, mais ça rend c’est plus agréable pour moi parce que je peux avoir ce système de soutien complet ici para mí.

Sin embargo, la carrera no transcurrió sin temores. En la vuelta 46, Santino Ferrucci se salió de la curva 3, provocando una cegadora cortina de humo que condujo a una acumulación de varios autos. Cuando Ricky Stenhouse Jr. giraba por el lado izquierdo de la pista, Jeb Burton se lanzó por encima de su parte delantera y cayó sobre su techo. Karam fue testigo de todo el incidente y pasó junto al Chevrolet #27 volcado.

“Vi un automóvil volar por el aire y dije: ‘¿Estás bromeando? ¿Otra vez?’ Karam dijo. “Pero como piloto, sabes cuándo algunos son peores que otros y está sucediendo justo en frente de mí”. Y lo vi y no se veía tan mal en términos del nivel de intensidad como podría haber sido.

El accidente ocurrió afuera del hoyo del equipo No. 45, donde la esposa y el padre de Karam estaban viendo la carrera.

“Llamé a la radio de inmediato y dije: ‘Oigan, ¿todos están bien? “Y dijeron que salió del auto bastante rápido”, dijo Karam. “Entonces, cuando descubrí que eso era bueno. Pero sí, habría sido bastante complicado si nos hubiéramos ido de aquí con otra mala experiencia con alguien lesionado o algo así. Pero me alegro de que todos hayan tenido un gran día hoy, todos tuvieron una Buena carrera y me divertí mucho.

Pocono rara vez le había traído recuerdos divertidos a Karam. Esta vez se fue emocionado por todas las razones correctas.

Esta foto, tomada por Abby Karam, muestra el momento en que Karam y Spencer se conectaron después de que Karam conquistara su viaje.

“Yo estaba llorando y él estaba llorando”, dijo Spencer. “Y fue solo ese momento de, está bien, siete años, como lo hicimos nosotros. Y ese momento fue todo para mí porque hay mucho en esa imagen del género, la sabiduría es un dolor curado. Y ese dolor fue realmente acaba de curar en ese momento.

“Hoy fue el cumplimiento de un viaje de siete años”, dijo Karam. “Tuve oportunidades de volver aquí y correr y no estaba listo. Y me tomé el tiempo que necesitaba e hice las cosas necesarias para asegurarme de que estaba listo para la oportunidad que, cuando iba a volver aquí, la aprovecharía al máximo. Y sentí que era este año, y me alegro de haber esperado. Y siento que lo aprovechamos al máximo.

“Creo que aquí se ha hecho la paz”.