Saliba y Zinchenko agregan profundidad y calidad a la defensa del Arsenal, por lo que Arteta tiene más opciones

La nueva temporada está en marcha y el entrenador del Arsenal, Mikel Arteta, probablemente no sepa exactamente quién es su mejor lateral. Y eso no es algo malo.

En esa victoria por 2-0 sobre el Crystal Palace, el Arsenal registró una portería a cero con una unidad defensiva que incluía a dos debutantes. Los rostros familiares de Gabriel y Ben White se unieron a los nuevos muchachos William Saliba y Oleksandr Zinchenko, y el francés fue nombrado mejor jugador del partido en su primera aparición competitiva en el Arsenal. Kieran Tierney ha entrado como suplente, mientras que Takehiro Tomiyasu pronto volverá a estar disponible tras su lesión. La defensa del Arsenal tiene más profundidad y más calidad, y eso significa que Arteta tiene que lidiar con más decisiones.

Esta es una situación que el director agradecerá. La temporada pasada, el cuarteto de primera elección del Arsenal de Tierney, Gabriel, White y Tomiyasu estaba casi demasiado establecido. Sentaron las bases para el cambio de rumbo del Arsenal después de un comienzo desastroso, con Nuno Tavares reemplazando a Tierney en ocasiones. Pero cuando el Arsenal sufrió más lesiones, la caída en la calidad se volvió demasiado grande para sostenerla.

Arteta ahora tiene opciones. El regreso de Saliba es tan intrigante como emocionante. ¿Qué significará esto para la asociación de la temporada pasada entre Gabriel y White, que inició la gran mayoría de los juegos de la Premier League?

Aunque los jugadores hicieron su debut oficial en la defensa del Arsenal en Selhurst Park, la selección todavía era algo familiar. El Arsenal ha disfrutado de una pretemporada muy estable y ha podido seleccionar el mismo once inicial contra el Palace que en cada uno de sus últimos dos amistosos con el primer equipo.

Saliba fue una presencia autorizada en el corazón de la defensa. Después de que fallara un comienzo rápido del Arsenal, confiaron en su seguro para proteger su arco. Habrá tareas más difíciles por delante y la consistencia es el sello distintivo de los mejores centrales. Sin embargo, fue un comienzo muy alentador.

“Realmente no ves eso a los 21”, se maravilló Arteta después del partido. “Pour un début en Premier League, contre cet adversaire – où vous affrontez des joueurs difficiles – et (pour) résoudre la situation comme il l’a fait avec ce sang-froid, avec ce calme et avec cette présence. Un grand crédit au niño.

Con Tomiyasu fuera, la oportunidad de llamar a Saliba significó que White se desplegara en el lateral derecho. Es un puesto que ocupó ocasionalmente la temporada pasada, pero que gracias al regreso de Saliba podría estar presente con más regularidad en la 2022-23.

Ante el Palace, como en la pretemporada, White y Zinchenko jugaron de laterales inversos. Cuando el Arsenal tenía la posesión, se metió en el campo para ocupar el centro del campo, lo que significa que el Arsenal atacó en forma de 2-3-5. Este aspecto del rol se adapta a las blancas: significa que puede jugar el balón como un creador de juego profundo en áreas centrales donde es más efectivo.

Por supuesto, esto significa que cuando el equipo pierde el balón, la oposición puede enviar diagonales largas detrás de los laterales. En ese juego, White se enfrentó a Wilfried Zaha, posiblemente uno de los oponentes más duros de la liga. Parecía estirado a veces, pero logró ocho tacleadas en el juego, la mayor cantidad que un jugador del Arsenal ha hecho en un juego de la Premier League desde Lucas Torreira contra Chelsea en 2019.

“Lo hizo muy bien”, dijo Arteta sobre la actuación de White en la parte de atrás. “Sabemos individualmente cuando estás tan unido a (Zaha) lo difícil que es quitarle el balón. Te molesta: la forma en que trata de jugar el juego es realmente complicada y tenemos que discutirlo.

“Ben puede jugar en diferentes posiciones y eso es una gran ventaja para cualquier jugador, y realmente disfruta jugar allí”.


A White le gustaba sacar lo mejor de Zaha (Foto: Stuart MacFarlane/Arsenal FC vía Getty Images)

Al final, el Arsenal ganó la batalla por su banda derecha. Cuando White fue derrotado, tenía a Saliba apoyándolo. En una ocasión en el área de penalti, Zaha eludió a White, pero el francés intervino con una inmaculada entrada deslizante.

Otra entrada oportuna de Saliba sobre Zaha fue tan buena que cuando el árbitro explotó, casi asumiste que era para que pudiera trotar hasta la línea de banda y admirar una repetición. En realidad, fue para recuperar el juego por una falta anterior de Thomas Partey.

Con el partido bien equilibrado en el 1-0, Arteta ingresó a Tierney por Zinchenko a los 83 minutos. El escocés, que entró junto al animado Eddie Nketiah (que reemplazó a Gabriel Jesus), ayudó al Arsenal a ganar por un margen de dos goles. Rob Holding, a menudo un sustituto tardío la temporada pasada para ayudar a llevar a cabo los juegos, permaneció en la reserva.

“Cuando entró Kieran, estuvo fantástico”, dijo Arteta a la BBC después del partido. “Lleva cuatro meses sin jugar y cuando llegó ayudó mucho al equipo a cerrar el partido”.

No fue una exhibición defensiva perfecta. Palace dispuso de dos muy buenas ocasiones, que recayeron en Odsonne Edouard y Eberechi Eze. En ambas ocasiones, Aaron Ramsdale logró desviar el balón de la portería. Cuando la defensa del Arsenal fue derrotada, su portero los salvó.

Pero está claro que Arteta ahora tiene una combinación interesante de componentes, ya que planea configurar su defensa de cuatro ideal. Probablemente habrá un enfoque de caballo por curso: algunos partidos se adaptarán más a Tierney y Tomiyasu que a Zinchenko y White. También hay que considerar la Europa League: el regreso del Arsenal a la competencia europea significa que hay más fútbol por hacer y se requerirá cierta rotación. La forma y la condición física serán determinantes en la selección del entrenador.

¿Quién es el mejor lateral del Arsenal? Puede que Arteta no lo sepa, y puede que tampoco importe.

(Foto superior: Julian Finney/Getty Images)