Serena Williams muestra intensidad característica en el primer juego en casi un año

La multitud de Eastbourne se puso de pie cuando Serena Williams hizo su entrada al túnel de la cancha central con “What a Feeling” de “Flashdance” a todo volumen en el sistema de megafonía. Ella sonrió y saludó mientras todos los ojos estaban en cada uno de sus movimientos.

Cuando comenzó su partido de dobles de primera ronda con Ons Jabeur contra Sara Sorribes Tormo y Marie Bouzkova, parecía que todas las cámaras de los teléfonos celulares apuntaban en su dirección mientras servía para abrir el partido.

Si bien ese tipo de recepción no fue una sorpresa para posiblemente la mejor tenista de todos los tiempos y una mujer con 23 títulos importantes a su nombre, nadie sabía qué esperar de Williams, de 40 años, en el campo. Estaba jugando su primer juego en casi un año y se saltó su sesión de práctica el lunes.

Pero el martes, Williams dio algunas respuestas e incluso disipó muchas dudas con una victoria épica, 2-6, 6-3, 13-11.

“Me incendié detrás de mí”, dijo Williams en la cancha después de ganar el segundo set. “Necesitaba esto.”

Williams mostró signos de oxidación temprano, y se notó su falta de familiaridad con Jabeur. Sorribes Tormo y Bouzkova agarraron y corrieron para tomar una ventaja temprana. Si bien hubo algunos momentos de la grandeza clásica de Serena, incluido un golpe dominante por encima de la cabeza, recibido, por supuesto, por un estruendoso aplauso, durante la mayor parte del primer set pareció que la carrera tan esperada de Williams y Jabeur en Eastbourne sería corta. .

Pero ni Williams ni Jabeur estaban listos para caer sin pelear. El movimiento de Williams se volvió más agudo, su forma de golpear la pelota se volvió más aguda y su confianza (y su intensidad característica) crecieron con cada punto ganado. Al final del segundo set, Williams estaba por toda la cancha y corrió cada pelota como si el juego dependiera de ello.

Williams no había jugado dobles desde Auckland en 2020, y jugó por última vez un partido oficial en Wimbledon en 2021. Llegó al All England Club el verano pasado como favorita, pero sufrió una devastadora lesión en el tendón de la corva en el primer set de su primer partido y se vio obligada a retirarse llorando. Su racha prometedora en el torneo y su búsqueda de su escurridizo título número 24 de Grand Slam duró solo 34 minutos.

Lanzó declaraciones sobre su retiro antes del Abierto de EE. UU. y el Abierto de Australia, citando su salud. Y luego se hizo el silencio. El Abierto de Francia vino y se fue, y ella no dijo nada al respecto. Cuando se publicó la lista inicial de participantes de Wimbledon, no se encontraba por ninguna parte. Creció la especulación sobre la inminente jubilación.

“Si alguna vez me despido, no se lo diré a nadie”, había dicho en Melbourne en 2021 y parecía que eso podría ser exactamente lo que sucedió.

Pero resulta que aún no ha terminado. La semana pasada se reveló que le habían dado un comodín para jugar en Wimbledon y estará en el sorteo de dobles en Eastbourne.

Williams eligió a Jabeur para que fuera su compañero, algo que Jabeur llamó un “honor” y dijo que había estado trabajando desde antes de Roland Garros, y se sintió como pasar la antorcha de un pionero a otro.

Jabeur, que ascendió al número 3 de su carrera esta semana después de ganar el título en Berlín, tiene una serie de ‘primicias’ para jugadoras de su país de origen, Túnez, así como de países árabes y africanos. Siendo ya la jugadora árabe mejor clasificada de todos los tiempos, ahora está empatada como la jugadora africana mejor clasificada de la historia.

Aunque el tiempo de Williams en el deporte no ha terminado, ni siquiera ella puede jugar para siempre. Pero en un jugador como Jabeur, que allana el camino para tantos jugadores jóvenes en ciernes, el legado inclusivo de Williams seguirá vivo.

A la pareja se la vio sonriendo y riendo sobre el terreno de juego, incluso en los momentos más tensos del partido. Los dos reaccionaron a la destreza de tiro del otro con expresiones faciales expresivas dignas de un meme y se les vio golpeándose y dándose palabras de apoyo después de casi cada punto.

“Fue muy divertido”, dijo Jabeur después del partido. “Estaba un poco nervioso antes de jugar con una leyenda como esa, pero ella me hizo muy bien en el campo. Incluso cuando cometí errores, me animó, así que gracias”. [Serena] para esto.”

“Por supuesto”, dijo Williams. “Tenemos esto”.

El dúo se enfrentará a Shuko Aoyama y Chan Hao-ching el miércoles con un lugar en la semifinal en juego.A pesar de su éxito y el vértigo contagioso después de la victoria, Williams no mostró ningún compromiso cuando se le preguntó si ella y Jabeur jugarían juntos en Wimbledon. Es posible que haya resumido su actitud general al ingresar al torneo con su respuesta:

“Un día a la vez”, dice ella. “Un día a la vez.”

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