Sky transformó el fútbol inglés. ¿El acuerdo de $2.5 mil millones de Apple hará lo mismo para la MLS? | MLS

OMe pregunto si alguien en la Major League Soccer tenía en mente el famoso anuncio de 1984 para Apple Macintosh cuando la liga firmó un acuerdo de $2.5 mil millones para transmitir sus partidos en Apple TV durante los próximos 10 años. De hecho, la imagen de un mazo chocando contra una pantalla gigante de televisión es bastante apta para ilustrar lo que ha hecho la liga con su nuevo acuerdo.

La MLS no le ha dado la espalda por completo a la televisión tradicional: los informes afirman que la liga todavía está en negociaciones con las emisoras lineales para mostrar algunos juegos, pero no se puede negar la importancia de la decisión de trabajar con Apple, el socio que Don Garber siempre quiso. “Cuando comenzamos este proceso, teníamos un logo en la pizarra, y ese logo era el logo de Apple”, dijo el comisionado de la liga.

Los fans notarán la diferencia. Todos los partidos se jugarán los sábados y miércoles. Las transmisiones locales serán cosa del pasado. También lo harán los cortes de energía: todos los juegos estarán disponibles en todos los estados (y países) en Apple TV. Los partidos se transmitirán en 1080p (la mayoría de las transmisiones actuales son en 720p y 1080i) y estarán acompañados por una opción de audio de radio local. Además, los suscriptores de la MLS tendrán acceso al servicio de forma gratuita.

Este nuevo acuerdo ha tomado años para prepararse. Ya en 2019, la liga les dijo a los clubes que no firmaran acuerdos locales más allá de 2022; la intención detrás de esa instrucción ahora está clara. Garber fijó originalmente marzo de 2022 como fecha para anunciar el nuevo contrato. Como esa fecha iba y venía sin novedades, se sospechaba que la MLS no había recibido las ofertas que esperaba.

El acuerdo de $250 millones por año es más lucrativo de lo que muchos esperaban (el acuerdo anterior con ESPN, Fox y Univision valía $90 millones por año). Dicho esto, la MLS firmó sus derechos de transmisión para la próxima década por mucho menos de lo que reciben muchas otras ligas (la Premier League recibe $ 450 millones al año de NBC solo por sus derechos de transmisión en EE. UU.). ¿La MLS seguirá viendo este acuerdo como un buen valor en 2032?

También queda por ver cómo el poner todos los juegos en un servicio de transmisión (y detrás de un muro de pago: los fanáticos tendrán que pagar por separado para acceder a la nueva vertical de transmisión de la MLS a través de Apple TV) afectará la audiencia y la exposición general de la liga. Pero la televisión ha sido un dolor de cabeza tan grande para la MLS que no sorprende, y tal vez incluso sea sabio, que la liga esté tratando de armar una imagen completamente diferente.

Por supuesto, esta no es la primera vez que la MLS se asocia con un servicio de transmisión. Los juegos fuera del mercado de la liga han estado disponibles para ver en ESPN+ desde 2018. Antes de eso, la MLS operaba su propio servicio de transmisión centralizado llamado MLS Live. Garber y otros en la MLS fueron más rápidos que la mayoría en reconocer el cambio en los hábitos de transmisión de los fanáticos de los deportes estadounidenses.

Si bien Apple tiene un acuerdo con la MLB para transmitir Friday Night Baseball, su nuevo acuerdo con la MLS es el mayor acuerdo de deportes en vivo que la compañía haya hecho jamás. Los juegos de la MLS en vivo serán una parte importante de la estrategia de contenido de Apple TV. De hecho, Apple podría estar planeando aprovechar la “Copa del Mundo” programada para 2026, cuando Canadá, México y Estados Unidos serán coanfitriones del torneo. También puede anticipar la supuesta llegada de Lionel Messi a la MLS en algún momento en el futuro. Cualquiera que sea el trabajo detrás de la ecuación, Apple claramente cree que la MLS aumentará el valor de su servicio de transmisión. Eso dice mucho sobre la posición de la liga en el panorama deportivo norteamericano.

Un espectáculo de azotes el sábado por la noche le dará a la MLS su propia zona roja. Para una liga con tantos equipos (29 a partir de 2023), esta será una forma efectiva de permanecer en una liga que abarca dos países. Las transmisiones vendrán con mucha más programación secundaria, lo que debería ayudar a posicionar a la MLS como la liga principal que siempre ha aspirado a ser: las transmisiones nunca más se retrasarán debido a un juego de baloncesto: una pelota universitaria desbordada (como sucedió en 2021).

También podría haber potencial para que Apple y la MLS trabajen juntos en contenido adicional. Si MLS aún no ha presentado una docuserie similar a Drive To Survive a sus nuevos socios de transmisión, debería hacerlo. La fortuna de la F1 en los Estados Unidos ha sido transformada por el programa de Netflix que permite a los espectadores ir detrás de la cortina. Apple produjo recientemente una serie documental sobre Magic Johnson, aprovechando la tendencia iniciada por The Last Dance. ¿Se podría producir algo similar sobre la mudanza de David Beckham a LA Galaxy o el avance de Freddy Adu como profesional de 14 años en DC United?

Algunos han expresado su preocupación de que la MLS podría perder fanáticos ocasionales al darle la espalda a la televisión tradicional, pero la liga tiene una base de apoyo más joven que la mayoría. ¿Cuántos fanáticos realmente se han sentido atraídos por la MLS al navegar por los canales? El fanático de los deportes modernos está más interesado en contar historias y Apple TV debería brindar a la MLS una mejor plataforma para contar la historia de sus equipos y jugadores.

La mayoría de los acuerdos de transmisión no logran mover la aguja, y no hay garantía de que este cambie mucho para la MLS. Pero no todos los acuerdos de transmisión tienen el beneficio potencial del nuevo acuerdo de la MLS con Apple. Podría ser un momento histórico en la historia de la MLS, al igual que el movimiento audaz de la Premier League para asociarse con Sky Sports a principios de la década de 1990 lo fue en la historia del fútbol inglés. Otro anuncio memorable de Apple usó el lema “Piensa diferente”. La MLS ciertamente lo hace aquí.

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