Venus Williams trae su grandeza al Citi Open

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Una multitud llena vendrá al Rock Creek Park Tennis Center el lunes por la noche. Allí, en la cancha principal, los fanáticos verán a la siete veces ganadora de Grand Slam, Venus Williams, hacer su debut en el Citi Open. Habrá aplausos nada más verla, rugidos tras sus ganadores, y todos, desde los palcos hasta las gradas, unidos en la emoción de testigo de la grandeza en el trabajo.

Pero el viernes, la grandeza tuvo que practicar.

En la calma de la mañana, el estadio vuelve a la vida. Un joven miembro del personal se apresura a colocar letreros alrededor del tazón inferior, mientras que dos hombres bajan los arreglos florales y colocan uno detrás del banco de cada jugador. Un montacargas transporta cajas y cajas de Jose Cuervo. Los trabajadores aplican una nueva capa de pintura azul y roja a las escaleras que conducen a los tribunales.

Y ahí está Venus, alta y flaca y vestida con un traje esmeralda, pateando balones poco después de las 10 de la mañana.

Esta es una sesión privada, dos horas repartidas en la cancha principal solo para ella y un pequeño séquito de su entrenador, masajista y un gran hombre aparentemente allí por seguridad. Es la Venus más íntima de la cancha, el icono de las horas tranquilas que rinden homenaje a su grandeza. Todavía necesita ser cuidado, ajustado y tratado con respeto. Aquellos con gran talento no se lo toman a la ligera, así que aquí está ella, a los 42 años y sin nada que demostrar, todavía trabajando duro. Y atrae a una audiencia.

Tres fotógrafos están desplegados en diferentes zonas del stand. Una dispersión del personal persiste, blandiendo sus teléfonos celulares porque, incluso durante el reloj, quieren pruebas de lo que está sucediendo frente a ellos. Un hombre con un pañuelo rojo se sienta cerca de una mujer que sostiene a un bebé dormido. Sobre ellos se sienta una niña de piel moca, piernas largas y cabello trenzado. Ella también está allí para dar testimonio de la grandeza.

Venus devuelve las bolas de su entrenador y su compañero de bateo del día, un jugador local llamado Leon Settles. Debe haber sido como despertarse y recibir la llamada de que Ginger Rogers necesitaba un compañero de tap. Settles ha admirado a Venus durante mucho tiempo, por lo que al principio está enojado en el campo a pesar de que lo disimula bien. Saluda a Venus antes de que comiencen a llamar, pero cuando Settles se da cuenta de que ella solo está allí para trabajar, se advierte a sí mismo que no sonría a menos que ella sonría primero.

Sin embargo, durante un breve descanso, incluso Settles no puede evitarlo. Se queda con una de las pelotas de tenis que tocó la raqueta de Venus y se la da a la niña trenzada. Sabe que la grandeza debe ser compartida.

“Fue un poco molesto porque [Venus] cambió mi vida. Muchos niños negros y estoy seguro de que muchos estadounidenses, punto. Muchos de nosotros admiramos a Venus y su hermana Serena”, diría Settles más tarde. “Así que en realidad fue un sueño, estar en mi territorio y golpearse a sí misma con una leyenda. Ni siquiera puedo explicarlo”.

A los 35 años, Andy Murray se defiende, impulsado por el amor por el tenis y el trabajo duro.

Hace pausas en busca de las palabras adecuadas. Pero yo entiendo. Estar cerca de la grandeza puede hacer que pierdas los estribos.

Cuando su entrenador lanza un balón a las gradas, Venus se da la vuelta. Entrecerrando los ojos, busca la bola perdida, pero todo lo que encuentra es a la persona más cercana disponible: yo. Y me congelo.

El destino de entrenamiento de Venus antes de su primer partido individual en casi un año depende de las acciones decisivas de la columnista de ritmo lento que no se suelta: “¿Entiendo esto? ¿Debo tomar esta pelota? Pero eventualmente tomo acción, y por razones que todavía no puedo explicar, he subido demasiado el premio que faltaba sobre mi cabeza como una bailarina de Wimbledon. Con ganas de pasarle un pincel caído a Monet, le devuelvo la pelota a Venus. Ella lo acorrala y luego responde: “¿Dónde está el segundo?”.

Su intensidad aumenta, y ahora patea la pelota. Su entrenador saca y ella regresa con fiereza. Devuelva servicio tras servicio con un golpe de fondo básico. Un ensayo tedioso que hizo durante más de dos décadas, comenzando en los tribunales públicos de Compton, California, con su padre y su hermana menor.

Incluso después de ascender al número 1 del mundo hace 20 años y ganar 49 títulos individuales en total, todavía está practicando sus fundamentos. El sudor comienza a oscurecer su atuendo verde porque los 79 grados en Washington no son 79 grados normales. En cambio, 79 grados en Washington es caluroso y pegajoso y se siente como estar parado en la parte superior de una larga escalera de caracol al infierno. Así que ella necesita un descanso.

Casi 30 minutos después, se sienta, se limpia y busca su teléfono en su bolso rojo Wilson. Pero ella no lo mira por mucho tiempo y va a tomar un puñado de uvas, luego un melocotón. Su entrenador está sentado a su lado, pero Venus continúa mirando al frente, sosteniendo su bocadillo en la mano derecha y masticando. Su postura no cambia incluso cuando aparece su entrenador y comienza a golpear a Settles. ella no sigue baaanggg y baaahhhp servicio y devolución. Debe sonar como ruido blanco en este punto para ella. Está encerrada y sigue mirando hacia delante.

Ella está de vuelta en la cancha y Michael Hansley, un barback contratado por el día, encuentra su camino hacia el estadio. Escuchó que ella estaba entrenando y trajo su teléfono celular. Hansley, de 35 años, dice que creció admirando a las hermanas Williams y después de ver la película biográfica basada en su padre, ‘King Richard’, cuatro veces y contando, está aún más inspirado. Eso explica por qué es el único lo suficientemente valiente como para gritar: “¡Venus, te amo!”

Ella sonríe débilmente y lo saluda con la mano.

“Fue hermoso. Es inexplicable”, dice Hansley al verla practicar incluso durante unos minutos. “Es muy hermoso. Solo para verla jugar, calentar o lo que sea. Quería dispararle. Aunque no quería meterme en problemas.

Mark Ein, el fundador y propietario del club de tenis Washington Kastles, no tendría miedo de meterse en problemas por las abejas, haciendo cola en la superficie de juego con su pequeño hijo Charlie.

Venus Williams jugará por primera vez en el Citi Open

“Traje mi Mini-yo”, dice Ein, saludando a Venus, quien previamente jugó para los Kastles.

Le ofrece un abrazo ligero, por todo el sudor, y le pregunta a Charlie si le gusta el tenis. Luego señala el toldo azul donde se muestran todos los nombres de los ganadores del Citi Open. Le muestra a Charlie dónde iría su nombre.

Cuando termina la visita con los Ein, Venus vuelve a la normalidad. Ahora es su servicio. Su proceso: cambiar el peso a su pie trasero, estirar su pierna delantera y alargar su cuerpo para lanzarlo. Gracia y elegancia en movimiento. Ella supera a su entrenador y le sonríe a Settles, ahora él puede devolverle la sonrisa.

A las 11:36, ahora es el momento de poner todo en su lugar y jugar contra Settles. Ese buen servicio ahora se convierte en un arma poderosa, y Hansley regresó, caminando por el pasillo con un colega.

“Lo mejor que he hecho nunca. ¡El mejor!”, le dijo Hansley, sin apartar los ojos de Venus.

Al mediodía terminó. Sobrevivió a la mayoría de las narices indiscretas. El silencio sobre su ética de trabajo y la intimidad de su dedicación, evidenciada por el trabajador contratado y el hijo del millonario. Por el compañero de bateo sin ranking y la chica de las gradas que sueña con estar algún día en esa cancha.

Antes de irse, Settles se dirige a las gradas para agarrar al bebé, su hijo Legend. Él le pide una foto con Venus y ella es toda sonrisas.

“Una leyenda con una leyenda”, dice.

Cuando la pequeña Leyenda tenga la edad suficiente, su padre le mostrará esta foto. Y él sabrá cómo es la grandeza.